Un prêteur sur salaire Gold Coast accusé de cibler des communautés autochtones vulnérables

Publié le 01 juin 2019 08:16:15

Des centaines d’Autochtones vivant dans des communautés isolées de l’Ast de Washington sont souscrits à un prêt par un prêteur sur salaire “prédateur” qu’ils ne peuvent ni se permettre ni comprendre, ont déclaré les habitants et les groupes de défense des droits.

Points clés:

  • Les défenseurs prétendent qu’un prêteur sur salaire de la Gold Coast cible des communautés autochtones vulnérables
  • Les Autochtones ont accumulé des milliers de dollars en frais d’emprunt d’une valeur de quelques centaines de dollars
  • ASIC est conscient du problème mais n’a pas encore utilisé les pouvoirs d’intervention de nouveaux produits contre l’entreprise.

Les personnes vivant dans les terres de Ngaanyatjarra déclarent que Cigno Loans, une société basée à Gold Coast, a facturé aux emprunteurs, dont certains adolescents, des frais allant jusqu’à 10 fois le montant initial, prélevés directement sur leur compte bancaire.

La plupart des personnes touchées comptent sur les paiements bimensuels de Centrelink comme seule source de revenus et ont une très faible culture financière.

Cela a entraîné un stress financier croissant chez les peuples autochtones qui, au moment de leur emprunt, n’ont peut-être pas compris leurs obligations en tant qu’emprunteur.

“Pour les gens ici, ils sont juste faits pour [l’exploitation]”, a déclaré Damian McLean, responsable des services communautaires de Warburton.

“C’est impitoyable et prédateur.”

Selon le site Web de Cigno, les emprunteurs disposent de huit semaines pour rembourser leur emprunt, le premier remboursement étant dû dans un délai de 20 jours.

Il y a des frais initiaux de 5%, avec des intérêts allant ensuite de 35 à 115%, plus éventuellement un assortiment de 13 autres frais.

Les prêts d’un montant maximal de 1 000 dollars sont traités rapidement et les emprunteurs peuvent disposer de l’argent dans leur compte bancaire quelques heures après leur demande.

“[Les peuples autochtones] sont tout simplement bloqués dans ce cycle de paiements sans fin avec Cigno, car ils ont été coupés sans aucun revenu”, a déclaré M. McLean.

Causer des problèmes à l’échelle nationale

La société a pu contourner les lois nationales sur le crédit à la consommation en raison de sa structure inhabituelle qui séparait son bras de courtage de son bras de prêt, ont déclaré les avocats.

Ce faisant, ils peuvent utiliser une échappatoire pour imposer des frais bien au-delà de ce qui est normalement permis aux prêteurs sur salaire.

Selon l’ASIC, l’organisme de réglementation des entreprises, le montant facturé par Cigno lorsqu’un emprunteur fait défaut n’est pas plafonné et peut donner lieu à des “charges supplémentaires importantes”.

Cigno affirme qu’il agit en tant que mandataire pour une société distincte appelée Gold-Silver Standard Finance, mais que tous deux partagent la même adresse professionnelle dans une zone commerçante de la Gold Coast, dans le Queensland.

Un journaliste de ABC qui s’est rendu à l’adresse de Southport n’a trouvé qu’une entrée indéterminée à côté d’un restaurant sans signe évident d’occupation.

Dans certains cas, les remboursements et les frais sont directement prélevés sur les comptes bancaires des clients le jour même du paiement de leurs paiements Newstart.

Letisha West, une adolescente de Warburton, a déclaré avoir contracté un emprunt de 100 dollars sur le site Web de Cigno l’année dernière afin d’acheter de la nourriture, après avoir entendu parler de l’entreprise par le bouche à oreille.

Au moment où sa dette a été remboursée des mois plus tard, elle a déclaré qu’elle s’était vu facturer plus de 10 fois le montant du prêt en frais après avoir dépassé les délais de remboursement.

“Parce que beaucoup de gens en parlaient, je pensais que je pourrais faire un prêt … Je me sentais comme si je n’avais ni argent ni nourriture et que je ne pouvais pas payer le loyer”, a-t-elle déclaré.

Rien n’indique que Cigno soit engagé dans une activité criminelle, ni que son obscurité seule indique une inconduite ou un complot.

Un porte-parole d’ASIC a déclaré qu’il était au courant des allégations concernant Cigno mais a refusé de commenter les prochaines mesures à prendre.

Mais les défenseurs des consommateurs espèrent que le régulateur utilisera les nouveaux pouvoirs d’intervention des produits légiférés pour contrôler Cigno et les entités associées.

Lors d’une récente enquête du Sénat sur les prêteurs sur salaire, ASIC a déclaré avoir reçu “plusieurs rapports de faute”, alléguant que Cigno avait facturé des frais excessifs sans les divulguer de manière adéquate.

“C’est certainement sur le radar d’ASIC. Décidément, ils sont bien conscients du problème”, a déclaré Karen Cox, directrice générale du Financial Rights Legal Center, qui gère le volet NSW de la ligne d’assistance pour la dette nationale.

“Nous espérons certainement que ASIC pourrait faire quelque chose pour que Cigno utilise ces pouvoirs [d’intervention du produit].”

Mme Cox a déclaré qu’il y avait eu des appels importants et “récurrents” à la ligne d’assistance nationale pour la dette et à la ligne d’assistance nationale pour la dette forte de mobs indigènes concernant des problèmes avec l’entreprise.

“Nous parlons à beaucoup de gens qui doivent de l’argent à Cigno”, a-t-elle déclaré.

“Les gens empruntent des sommes relativement modestes et finissent par en devoir de nombreux multiples.”

“Ils savent que les gens sont vulnérables”

L’incapacité des clients autochtones à comprendre les dettes qu’ils ont contractées est cruciale pour le modèle commercial des prêteurs sur salaire tels que Cigno, selon Lynda Edwards de Financial Counseling Australia.

“Ces types d’entreprises vont dans des communautés où ils savent que les gens sont vulnérables”, a-t-elle déclaré.

“Ils s’en prennent à des personnes qui ont une capacité très limitée pour comprendre le fonctionnement de ces produits financiers.”

On ignore combien de personnes dans les terres de Ngaanyatjarra, qui abrite une douzaine de communautés et environ 1 600 personnes, sont des clients de Cigno.

Mais de nombreux employés de bureaux communautaires sur les terres ont déclaré que les prêts de Cigno avaient causé de nombreux problèmes financiers par le biais d’un cycle de faible revenu et d’un endettement croissant.

Cigno n’a pas répondu aux tentatives de l’ABC de le contacter par téléphone, ni répondu aux questions envoyées par courrier électronique mardi.

“Beaucoup d’entre eux, beaucoup de gens ici à Warburton [ont contracté un prêt Cigno]”, a déclaré Mme West.

Son amie Angélica a accepté: “De mon point de vue, c’est triste de voir [des amis et la famille] s’endetter et ne pas comprendre ce que c’est.”

À Wanarn, une communauté proche de la frontière du Territoire du Nord, M. McLean a déclaré que 40% des personnes avaient souscrit des prêts Cigno.

Parfois, plusieurs membres de la même famille peuvent être endettés à tout moment, a-t-il ajouté.

Compréhension limitée des produits financiers

Le personnel de la communauté et les défenseurs des consommateurs qui ont traité des cas individuels ont réussi à faire baisser les frais après avoir posé des questions directement à l’entreprise.

“Normalement, [les gens des communautés isolées] ne consultent pas leur relevé bancaire”, a déclaré Mme Edwards.

“Mais ils allaient dans le magasin et essayaient d’utiliser leur carte et pensaient qu’il n’y avait pas autant d’argent qu’auparavant. Ils pourraient simplement penser: ‘Oh, je n’ai pas été assez payé cette semaine’. Ils ne s’inquiètent pas vraiment pour

Mme Edwards a déclaré que le gouvernement avait grand besoin de renforcer les lois sur le crédit à la consommation afin de mieux réglementer les prêteurs sur salaire.

Le Parlement fédéral est actuellement saisi d’un projet de loi visant à améliorer la surveillance de l’industrie, mais jusqu’à ce que cette loi devienne loi, Mme Edwards a déclaré que le comportement d’exploitation continuerait probablement.

En février, un comité sénatorial a recommandé dans un rapport l’amendement à la loi, ainsi qu’un financement accru pour ASIC afin de mieux contrôler l’industrie.

Il a également recommandé que le gouvernement augmente le financement disponible pour les organisations de conseil financier afin d’employer davantage de personnel dans les domaines où les besoins se font sentir, notamment en Australie.