Comment la Russie a versé des milliards de dollars dans les sables mouvants du Venezuela

MOSCOU – Fin 2015, les dirigeants de Rosneft, la société pétrolière contrôlée par l’État russe, ont sonné l’alarme à leurs chefs concernant les investissements de la société au Venezuela.

«Ce sera comme ça pour l’éternité», a écrit un auditeur interne de Rosneft dans un courrier électronique à un collègue en novembre 2015, se plaignant de l’absence de progrès en vue de convaincre PDVSA d’expliquer un trou de 700 millions de dollars dans le bilan d’une coentreprise.

Le courrier électronique faisait partie des nombreuses communications internes de Rosneft – comprenant des présentations, des copies de lettres officielles, des mémos et des feuilles de calcul – examinées par Reuters.

C’était une période où d’autres sociétés pétrolières internationales avaient soit quitté le pays, soit gelé de nouveaux investissements à l’étranger, préoccupées par la politique de l’administration socialiste populiste.

Rosneft a injecté environ 9 milliards de dollars dans des projets vénézuéliens depuis 2010, mais doit encore atteindre son seuil de rentabilité, Reuters a calculé, sur la base de ses rapports annuels, ses divulgations publiques et ses documents internes.

Les documents de Rosneft révèlent également:

• Les Russes pensaient que des co-entreprises avec PDVSA leur devaient des centaines de millions de dollars.

• La production de pétrole dans les coentreprises a été nettement inférieure aux prévisions.

• Les coentreprises ont eu du mal à se procurer du matériel de forage de base.

• Les Russes pensaient que PDVSA avait dépensé des millions de dollars provenant d’une entreprise commune pour des «projets sociaux» dans une région éloignée où vivaient quelques centaines de personnes.

• Les responsables ont signalé les problèmes au directeur général de Rosneft, Igor Sechin, qui a ordonné des mesures pour redresser le navire.

Depuis la fin de 2015, la fin de la période couverte par les documents, certains problèmes de Rosneft se sont atténués, car elle a pris davantage en charge les actionnaires et le contrôle opérationnel de ses intérêts.

La raison pour laquelle Rosneft a continué à miser sur son pari était politique, selon deux proches du cabinet et deux autres ayant des liens avec les projets du Venezuela.

«Dès le début, c’était un projet purement politique.

VIEUX COMRADES: Le président-directeur général de Rosneft, Igor Sechin, assiste à une cérémonie de signature au Forum économique international de Saint-Pétersbourg en 2014. Derrière lui se tient le président Vladimir Poutine.

Le Russe qui supervise cette relation commerciale stratégique est l’un des plus proches lieutenants du président Vladimir Poutine: le directeur général de Rosneft, Igor Sechin.

“Je l’aimais bien”, a déclaré Poutine aux auteurs d’un livre sur sa vie.

Un buste de Hugo Chavez accueille les visiteurs dans les bureaux de Rosneft à Caracas.

La Russie considère ses relations avec Caracas comme un moyen de projeter de l’énergie dans l’arrière-cour de Washington, selon Alexander Gabuev, chercheur principal au Carnegie Moscow Centre, un groupe de réflexion.

L’histoire du partenariat troublé de Rosneft survient à un moment où la crise s’aggrave dans la société pétrolière géante du Venezuela.

Le 11 mars, le secrétaire d’Etat américain Mike Pompeo a déclaré que Rosneft continuait d’acheter du pétrole brut du Venezuela et de “jeter une bouée de sauvetage sur le régime”.

«Avant tout, Rosneft est une entreprise commerciale implantée aux quatre coins du monde et dans un but commercial.

Ni Rosneft ni PDVSA n’ont répondu aux demandes de commentaires pour cet article.

RUSSIE: Les installations de traitement du gisement Vankorskoye appartenant à Rosneft, au nord de la ville sibérienne de Krasnoyarsk

Pièces manquantes et échéances manquées

En septembre 2012, sur un site de forage situé dans le bassin de l’Orénoque, Sechin de Rosneft a rempli un récipient avec du pétrole brut et l’a fait monter en l’air pour marquer le moment où son entreprise a rejoint les rangs des grandes sociétés pétrolières mondiales.

Rosneft pompait déjà le pétrole de ses champs d’origine en Sibérie;

Pourtant, peu de temps après le discours de Sechin, les documents examinés par Reuters montraient que l’incursion de Rosneft dans le bassin de l’Orénoque avait des problèmes

En novembre 2012, sans demander à ses partenaires russes, PDVSA a fermé l’une des quatre installations de forage de Junin-6 et l’a retirée, rapport du consortium russe découvert cette année-là.

“Depuis le 15.08.2015, PDVSA est en défaut technique.”

Les pièces de rechange pour le forage à Junin-6 ont été achetées auprès d’une unité PDVSA appelée Bariven;

Les prévisions de production de Junin-6 ont été réduites.

Trois ans plus tard, il y avait peu de signes d’amélioration.

À la fin de 2015, le pic de production de pétrole de Junin-6 avait été ramené de 450 000 barils par jour à 250 000 barils par jour.

PUISSANCE À L’HUILE: un travailleur prélève un échantillon d’huile dans un puits exploité par la compagnie pétrolière nationale vénézuélienne PDVSA à Morichal en 2011. Le Venezuela possède certaines des plus grandes réserves de pétrole prouvées au monde.

Des problèmes persistent dans le bassin de l’Orénoque, selon les dirigeants syndicaux qui ont parlé à Reuters.

La vie au Venezuela n’est pas non plus facile pour le personnel de Rosneft.

Deux des partenaires russes de Rosneft à Junin-6 ont abandonné leurs études.

Surgutneftegaz n’a pas répondu à une demande de commentaire.

Rosneft a racheté les participations dans Surgutneftegaz et Lukoil pour un montant supérieur à 300 millions de dollars, ont estimé les analystes, renforçant ainsi son exposition au Venezuela.

Rosneft avait également quatre plus petits projets pétroliers avec PDVSA à cette époque.

Les rapports internes de Rosneft de 2015 ont conclu que les débits bruts prévus dans le contrat pour les champs de Carabobo n’étaient «pas réalisables». À Petromonagas, des travaux de mauvaise qualité ont entraîné des retards de forage.

Problèmes d’argent

Les documents montrent que si obtenir du pétrole de ses projets était une lutte pour Rosneft, il en était de même pour générer des revenus.

Le rapport du consortium russe sur les opérations de Junin-6 en 2012 indiquait que PDVSA avait prélevé 12 millions de dollars sur le budget de Junin-6, sans l’accord de Rosneft, pour des dépenses sociales consacrées aux populations locales.

Au deuxième semestre de 2014, Rosneft a ordonné un audit du projet Junin-6 afin de vérifier la «distorsion de la comptabilité financière» et les «dépenses injustifiées». Reuters n’a pas pu déterminer les conclusions de cet audit.

UNREST SOCIAL: Malgré ses ressources en pétrole, le Venezuela est confronté à une crise économique qui provoque des manifestations de masse contre le gouvernement du président Nicolas Maduro.

Les responsables de Rosneft ont ordonné aux auditeurs de la société d’enquêter sur les flux monétaires entre PDVSA et les joint-ventures Petromonagas, Petroperija et Boqueron, documents internes relatifs à l’audit.

Dans un document daté du 30 avril 2015, Sechin, directeur général de Rosneft, a approuvé les conclusions de l’audit et un plan de protection des investissements de Rosneft, assorti d’une série de mesures à mettre en œuvre d’ici la fin du mois de mai.

Les mesures comprenaient l’installation de stations de mesure pour contrôler la quantité de pétrole pompée vers les clients et, par conséquent, le montant que les entreprises devraient gagner.

Quelques mois plus tard, en octobre 2015, le premier vice-président de Rosneft, Eric Liron, a signalé à Sechin qu’il y avait toujours un désaccord avec PDVSA sur le règlement des comptes avec les coentreprises.

Des mois d’efforts pour obtenir cet argent – au cours desquels le bureau de Rosneft au Venezuela et les cadres supérieurs du siège ont engagé des négociations avec les responsables de PDVSA – n’ont abouti à rien.

Discutant d’une proposition visant à repousser à une date ultérieure l’échéance interne fixée pour la résolution du problème, le vérificateur a demandé sardonement à quoi servirait.

L’auditeur a quitté Rosneft en 2016, selon son profil LinkedIn.

Rosneft était censée recevoir sa part des revenus des ventes de pétrole sous forme de dividendes.

Depuis la période couverte par les documents, Rosneft a pris des mesures pour mieux contrôler ses investissements, par exemple en faisant appel à ses propres sous-traitants.

Mais de sérieux défis demeurent.

Les propres rapports et évaluations d’analystes énergétiques de Rosneft montrent que les projets de la société au Venezuela produisent toujours moins de pétrole que prévu, avec des plans de développement en attente ou en retard.

La coentreprise phare de Rosneft au Venezuela, le champ Junin-6, est toujours bloquée dans la phase d’exploration et de production de tests, a indiqué Rosneft dans son rapport annuel 2017.

OFFRE DE LEADERSHIP: Alors que le Venezuela s’effondrait dans une crise, le chef de l’opposition Juan Guaido, au centre, s’est déclaré président et a été reconnu par certains pays.

Oksana Kobzeva, Anton Zverev, Olesya Astakhova, Katya Golubkova, Olga Yagova, Gabrielle Tetrault-Farber, Vladimir Soldatkine, Alexander Ershov, Gleb Gorodyankin, Tatiana Ustinova et Margarita Popova à Moscou;

Reuters estime qu’après avoir absorbé plus de 9 milliards de dollars de prêts, d’acquisitions et de dépenses liées à des projets au Venezuela depuis 2010, Rosneft, qui appartient majoritairement à l’État russe, n’a pas encore dégagé de bénéfice.

Fin 2018, Rosneft avait dépensé environ 1,5 milliard de dollars de plus au Venezuela qu’il n’avait gagné sous forme de pétrole sous forme de dividendes, selon les calculs de Reuters.

Rosneft n’a pas répondu à une demande de commentaire.

Perdre sa chemise?

Selon Reuters, le déficit financier de Rosneft au Venezuela pourrait être prudent, car il ne tient pas compte de la taxe que Rosneft a dû payer au Venezuela.

L’estimation ne comprend pas non plus les cas où PDVSA, selon des documents examinés par Reuters, n’a pas indiqué à Rosneft la part de la production de pétrole dans le cadre de projets communs que la société russe estimait devoir être due.

En avril dernier, le cabinet de conseil en énergie Wood Mackenzie a annoncé que ses prévisions de production de pointe sur le champ Junin-6 étaient désormais de 120 000 barils par jour – deux fois moins que les documents internes de Rosneft prévus pour 2015, et un peu plus du quart des 450 000 barils initialement prévus.

Les joint-ventures de Boqueron et de Petroperija étaient déficitaires, a déclaré Rosneft dans son rapport financier pour 2018.

Aux perspectives pétrolières offshore de Patao, Mejillones et Rio Caribe, que le Venezuela a cédées à Rosneft en 2017, aucun plan de développement ni d’infrastructure n’était en place, a déclaré Wood Mackenzie l’année dernière.

Le projet Petromonagas – où Rosneft avait prévu d’augmenter la production – n’a pas été à la hauteur des attentes, selon les documents internes de PDVSA.

Marais de l’Orénoque

Par Christian Lowe et Rinat Sagdiev

Retouche photo: Simon Newman

Conception: Catherine Tai

Édité par Janet McBride, Mike Collett-White et Richard Woods