Exclusif: le mineur brésilien Vale savait que le barrage mortel avait augmenté le risque d’effondrement

Par Stephen Eisenhammer

BELO HORIZONTE, Brésil (Reuters) – Vale SA, premier minier mondial dans l’extraction de minerai de fer, savait que le barrage au Brésil qui s’est effondré en janvier et qui a tué au moins 165 personnes présentait un risque accru de rupture, selon un document interne

Le rapport, daté du 3 octobre 2018, classait le barrage de Brumadinho dans l’État de Minas Gerais comme deux fois plus susceptible d’échouer que le niveau de risque maximum toléré par les directives internes.

Ce document, qui n’avait jamais été signalé auparavant, constitue la première preuve que Vale était elle-même préoccupée par la sécurité du barrage.

Vale a déclaré que le rapport, intitulé “Résultats de la gestion des risques géotechniques”, comprenait les points de vue d’ingénieurs spécialisés, qui sont obligés de respecter des procédures strictes lorsqu’ils identifient les risques.

“Il n’y a aucun rapport, audit ou étude connu faisant état d’un risque imminent d’effondrement au barrage 1 dans la mine Córrego do Feijão à Brumadinho”, a déclaré Vale dans un communiqué.

“Au contraire, tous les certificats de sécurité et de stabilité du barrage ont été attestés par des spécialistes locaux et étrangers.”

Les actions américaines de Vale, cotées aux États-Unis, ont étendu leurs pertes lundi à la suite de l’histoire de Reuters, en perdant jusqu’à 2,6% à 11,10 dollars.

La catastrophe dans l’état de Minas Gerais, riche en minéraux, a été le deuxième effondrement majeur d’un barrage minier dans la région depuis environ trois ans, à la suite d’une catastrophe similaire survenue en 2015 dans une mine à proximité, appartenant également à Vale.

“ZONE ATTENTION”

Le rapport interne d’octobre de Vale plaçait le barrage de Brumadinho dans une “zone d’attention”, indiquant que “tous les contrôles de prévention et d’atténuation” devraient être appliqués.

Un échec pourrait coûter 1,5 milliard de dollars à l’entreprise et risquer de tuer plus d’une centaine de personnes, indique le rapport.

Selon le rapport, neuf autres barrages au Brésil, sur les 57 étudiés, ont également été placés dans la “zone d’attention”

Un rapport séparé de Vale daté du 15 novembre 2017, également consulté par Reuters, indique que toute structure présentant un risque annuel de défaillance supérieur à 1 sur 10 000 doit être portée à la connaissance du directeur général et du conseil d’administration.

Selon le rapport, le risque annuel d’effondrement du barrage était de 1 sur 5 000, soit le double du “niveau maximal de risque individuel” tolérable.

“Ce n’est pas bon dans mon livre, surtout si vous considérez qu’il s’agit de structures à long terme”, a déclaré David Chambers, géophysicien au Center for Science in Public Participation et spécialiste des barrages à résidus.

Le mineur a déclaré dans son courrier électronique que “la création d’une alerte à la direction, suggérée en novembre 2017, a été étudiée dans le contexte de l’intégration du risque géotechnique et des risques commerciaux pour Vale”.

Quand on lui a demandé ce qui était arrivé à la discussion, Vale a répondu qu’une telle alerte n’avait pas été mise en œuvre

EN COURS D’ENQUÊTE

Vale a indiqué que les causes de la rupture étaient toujours à l’étude.

L’audit réalisé par TÜV SÜD, basé en Allemagne et consulté par Reuters, a révélé que le barrage respectait les exigences légales minimales en matière de stabilité, mais il soulevait un certain nombre de problèmes, notamment en ce qui concerne les systèmes de drainage et de surveillance.

Le vérificateur a formulé 17 recommandations pour améliorer la sécurité du barrage.

Vale a déclaré que les recommandations étaient routinières et que la société les suivait toutes.

Le rapport interne d’octobre indiquait que la liquéfaction statique et l’érosion interne étaient les causes les plus probables d’une défaillance potentielle du barrage de Brumadinho.

On ne sait toujours pas ce qui était derrière l’effondrement, mais un responsable environnemental de l’environnement a déclaré à Reuters ce mois-ci que toutes les preuves suggéraient une liquéfaction.

La liquéfaction est un processus par lequel un matériau solide tel que le sable perd de sa résistance et de sa rigidité et se comporte davantage comme un liquide.

“Nous avions l’habitude de dire que ces incidents miniers étaient des actes de Dieu, mais maintenant … nous les considérons comme des échecs en ingénierie”, a déclaré Dermot Ross-Brown, ingénieur de l’industrie minière qui enseigne à la Colorado School of Mines.

Vale a annoncé qu’il investirait quelque 400 millions de dollars d’ici 2020 pour réduire sa dépendance aux barrages à résidus miniers, qui stockent des détritus boueux provenant de l’exploitation minière.

(Reportage par Stephen Eisenhammer; Reportage supplémentaire Ernest Scheyder à Houston; édité par Brad Haynes et Rosalba O’Brien)