Comment l’étalon-or a-t-il contribué à la grande dépression?

La décision du président Franklin D. Roosevelt d’éliminer les États-Unis de l’étalon-or a peut-être contribué à atténuer les pires effets de la Grande Dépression. Mais les causes de la Grande Dépression furent nombreuses, et après le krach boursier de 1929, un certain nombre de facteurs complexes ont contribué à créer les conditions nécessaires au ralentissement économique le plus long et le plus profond de l’histoire moderne. L’adhésion à l’étalon-or n’était qu’un de ces facteurs.

L’étalon-or est un système monétaire dans lequel la monnaie d’une nation est rattachée à la valeur de l’or. Dans un système d’étalon-or, une quantité donnée de papier-monnaie peut être convertie en une quantité fixe d’or. Les pays sur l’étalon-or ne peuvent pas augmenter la quantité de papier-monnaie en circulation sans augmenter également leurs réserves d’or.

De la fin des années 1800 aux années 1930, la plupart des pays du monde – y compris les États-Unis – ont adhéré à une norme internationale. (De nombreux pays européens ont temporairement abandonné l’étalon-or pendant la Première Guerre mondiale afin de pouvoir imprimer plus d’argent pour financer les efforts de guerre.)

Les faillites bancaires ont conduit les citoyens ordinaires à accumuler de l’or.

L’économie américaine a explosé pendant la première partie des années 1920 – les années folles – avec des industries telles que la construction et l’automobile qui ont été les moteurs de la reprise après-guerre. Dans un effort pour combattre l’inflation, la Réserve fédérale a relevé les taux d’intérêt en 1928.

Mais les pays européens qui avaient emprunté de l’argent aux États-Unis pendant la Première Guerre mondiale avaient du mal à rembourser leurs dettes. En conséquence, la demande pour les exportations américaines a ralenti.

Le ralentissement de l’économie, conjugué au krach boursier de 1929 et à une vague subséquente de faillites bancaires en 1930 et 1931, a conduit à des niveaux de déflation écrasants. Bientôt, le public effrayé a commencé à thésauriser l’or.

Les pays européens ont commencé à abandonner l’étalon-or.

Les États-Unis et d’autres pays sur l’étalon-or ne pouvaient pas augmenter leur masse monétaire pour stimuler l’économie. La Grande-Bretagne est devenue la première à abandonner l’étalon-or en 1931. D’autres pays ont rapidement suivi.

Mais les Etats-Unis n’ont pas abandonné l’or pour deux autres années, approfondissant la douleur de la Grande Dépression.

La Gold Reserve Act a augmenté les réserves d’or du gouvernement.

En 1933, le président Roosevelt a enlevé aux États-Unis l’étalon-or lorsqu’il a signé la Gold Reserve Act en 1934. Ce projet de loi interdisait au public de détenir la plupart des formes d’or.

Les gens devaient échanger leurs pièces d’or, leurs lingots d’or et leurs certificats d’or contre du papier-monnaie à un prix fixe de 20,67 $ l’once.

Abandonner l’étalon-or a aidé l’économie à croître.

Cet échange d’or pour le papier-monnaie a permis aux États-Unis d’augmenter le montant des réserves d’or au United States Bullion Depository à Fort Knox. Le gouvernement a augmenté le prix de l’or à 35 $ l’once, ce qui a permis à la Réserve fédérale d’augmenter la masse monétaire.

L’économie a lentement commencé à croître à nouveau, mais il faudrait aux États-Unis la plupart des années 1930 pour se remettre complètement des profondeurs de la Grande Dépression.