Pourquoi les prix de l’essence ont-ils récemment augmenté?

Si vous vous demandez pourquoi les prix à la pompe à essence ont grimpé récemment et devraient continuer à grimper, ne cherchez pas plus loin que la forte baisse de la production de pétrole brut au Venezuela, l’Arabie saoudite des Amériques.

En comptant ses énormes gisements de sables bitumineux, le Venezuela a plus de pétrole brut que n’importe quel autre pays dans le monde. Néanmoins, la production de pétrole dans cet état socialiste raté a chuté à son plus bas niveau depuis près de 30 ans, en grande partie à cause de la mauvaise gestion et de la corruption. L’effondrement de la production coïncide avec les annonces faites par l’Arabie saoudite et la Russie d’efforts coordonnés pour soutenir les prix mondiaux du pétrole, qui ont grimpé de plus de 60% depuis l’été dernier, atteignant leur plus haut niveau en trois ans.

Les consommateurs américains sont parmi les plus grands perdants parce que nous utilisons plus de pétrole que n’importe quel autre endroit sur la planète Terre. Si les prix du gaz domestique augmentent de 1 $ le gallon, les gains économiques de la Loi sur les coupes fiscales et l’emploi de l’an dernier disparaîtront complètement. Les ménages à faible revenu qui dépensent proportionnellement plus de leur budget en carburant pour le transport sont ceux qui souffrent le plus d’une telle flambée des prix.

L’Arabie saoudite et la Russie ont réussi à maintenir leurs niveaux de production pétrolière relativement stables en raison des événements malheureux, mais tout à fait prévisibles au Venezuela, tout en profitant de la hausse des prix mondiaux du pétrole.

Mais cela pourrait changer. Si ces deux pays décidaient de réduire considérablement leurs propres productions, les prix mondiaux du pétrole augmenteraient encore davantage. La hausse des prix du pétrole permettrait aux Saoudiens d’étendre leur pouvoir politique au Moyen-Orient et encouragerait les tentatives russes de déstabiliser les institutions démocratiques dans d’autres pays.

La récente hausse des prix du gaz est une réelle préoccupation et il est important pour tous les Américains de s’y attaquer. La solution réside en partie dans l’augmentation de la production nationale, ce qui signifie un meilleur accès aux formations schisteuses et aux ressources pétrolières offshore.

Commençons par l’huile de schiste, qui a permis aux perspectives énergétiques des États-Unis de passer de la pénurie à l’abondance. Selon IHS Markit, depuis 2015, la production de schiste a représenté plus de 70% du nouveau pétrole et 80% du nouveau gaz entrant sur le marché. Cependant, les trois dernières années ont également été une période de turbulence. La production de schiste et la construction de pipelines sont contestées par les écologistes et d’autres groupes d’intérêts qui font pression pour maintenir le pétrole et le gaz dans le sol. L’État de New York et le Maryland ont imposé des interdictions de fracturation, même si elles se sont avérées sûres, dans l’ensemble.

Au large des côtes, l’industrie pétrolière et gazière est devenue beaucoup plus efficace lors du forage en eaux profondes. Des conceptions simplifiées et normalisées rendent les plates-formes de forage moins coûteuses et moins susceptibles de subir des retards de construction coûteux. Les compagnies d’énergie transfèrent la technologie qu’elles ont développée pour la production de schiste afin d’augmenter la production dans les puits d’eau profonde.

L’implantation plus intelligente des pipelines et la construction redéfinissent également l’industrie pétrolière et gazière. L’automatisation est l’un des développements les plus importants de l’industrie. Dans les régions éloignées, les robots inspectent les pipelines et d’autres équipements. Bien que les êtres humains demeurent indispensables dans des rôles de sécurité critiques nécessitant une prise de décision complexe, l’automatisation transforme la main-d’œuvre pétrolière et gazière.

Les énormes avantages des solutions de haute technologie pour la production et le transport du pétrole ont aidé les États-Unis à rester à la pointe de l’énergie au niveau mondial. La révolution énergétique en cours a aidé à soutenir la croissance économique des États-Unis, pas encore entièrement récupérée de la Grande Récession: de 2008 à 2014, la baisse des prix de l’énergie a permis au ménage moyen d’économiser plus de 700 dollars par an. Le passage de la combustion du charbon au gaz naturel pour produire de l’électricité a contribué à la poursuite d’améliorations spectaculaires de la qualité de l’air.

La production d’énergie aux États-Unis est importante, non seulement sur le plan géopolitique, mais aussi comme une leçon pour des gens comme le sénateur du Vermont, Bernie Sanders, qui pensent que le socialisme est supérieur au capitalisme de marché. L’effondrement de la production pétrolière vénézuélienne, qui représentait autrefois le quart du PIB de ce pays, est un symptôme des échecs bien connus de la planification centrale. Cela pourrait déclencher le renversement du président Nicolas Maduro et pousser les Vénézuéliens qui ne peuvent pas aller encore plus loin dans une pauvreté abjecte. Le contraste avec une industrie énergétique robuste aux États-Unis ne pourrait pas être plus frappant.

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William F. Shughart II est directeur de recherche et chercheur principal à l’Institut indépendant et auteur du livreChoix d’imposition.