La valeur de ce que Buffett a appelé «les armes de destruction massive financières» est en train de plonger

David A. Grogan | CNBC

Warren Buffett

Une classe d’actifs que Warren Buffett appelait autrefois «les armes financières de destruction massive» a chuté à un tiers du niveau atteint pendant la crise financière.

Les dérivés, ou contrats basés sur les mouvements de prix des actifs sous-jacents, ont décliné pour atteindre une valeur marchande brute d’environ 11 billions de dollars à la fin de 2017, selon la Banque des règlements internationaux. Ce total provient du marché hors cote, où la plupart des produits dérivés sont négociés et largement non réglementés. Le niveau était en baisse par rapport à 15 trillions de dollars à la fin de 2016 et à 13 trillions de dollars à la mi-2017.

Ils ont été largement utilisés dans les années précédant la crise financière. Les investisseurs parient gros sur les obligations hypothécaires groupées qui ont finalement implosé, faisant tomber plusieurs institutions financières majeures et causant le pire ralentissement économique depuis la Grande Dépression.

À son apogée, la valeur totale des dérivés de gré à gré a atteint un peu moins de 35 billions de dollars au second semestre 2008, quelques mois avant l’effondrement de Lehman Brothers, le moment crucial de la crise, selon la BRI:

Croissance des dérivés au fil des années:

Des années plus tôt, Buffett avait mis en garde contre les conséquences de l’utilisation de dérivés lourds, même s’il les avait lui-même parfois utilisés.

“Le génie des dérivés est maintenant bien sorti de la bouteille, et ces instruments vont certainement se multiplier en nombre et en variété jusqu’à ce que certains événements rendent leur toxicité claire”, a prévenu le PDG de Berkshire Hathaway dans son rapport annuel 2002. “A mon avis, les dérivés sont des armes financières de destruction massive, porteurs de dangers qui, bien que latents, sont potentiellement mortels”.

Plus récemment, l’investisseur milliardaire Carl Icahn a également mis en garde contre leur danger, disant à CNBC en février que les produits négociés en bourse utilisant un effet de levier pour amplifier les rendements posent le dernier défi.

L’accumulation de dérivés a commencé en 2000 et a augmenté de plus de 11 fois plus que la valeur de 3 billions de dollars au tournant du siècle. Bien que légitimement utilisés pour couvrir d’autres investissements, ils ont explosé pendant la crise comme un moyen de jouer sur le marché des prêts hypothécaires à risque. Les titres de créance adossés à des créances, en particulier, étaient un véhicule à haut rendement populaire qui a contribué à la hausse.

Cependant, les régulateurs ont réduit le risque bancaire, et les institutions de Wall Street ont réduit leur exposition aux instruments.

La valeur notionnelle totale des contrats a également diminué. Ce total a culminé à 710 milliards de dollars en 2013, mais est tombé à 532 milliards de dollars depuis.