Le plus grand défi de la nouvelle présidente Tesla est de contrôler Musk

DOSSIER – Dans cette photo du 14 juin 2018, Elon Musk, PDG de Tesla, prend la parole lors d’une conférence de presse à Chicago. Tesla a annoncé que Robyn Denholm de la société australienne Telstra deviendrait sa nouvelle présidente du conseil. Musk a accepté de démissionner de son poste de président du conseil d’administration dans le cadre d’un accord avec les autorités de réglementation américaines concernant une action en justice alléguant qu’il avait dupé les investisseurs avec des déclarations trompeuses concernant un projet de rachat de la société. (AP Photo / Kiichiro Sato, Fichier)

Cette photo non datée fournie par Tesla Inc. montre Robyn Denholm. Le conseil d’administration de Tesla a nommé son président en tant que président en remplacement de Elon Musk, conformément aux termes d’un règlement de fraude conclu avec les autorités américaines de réglementation des valeurs mobilières. Le conseil d’administration de la société de véhicules électriques et de panneaux solaires, le jeudi 8 novembre 2018, a nommé immédiatement un dirigeant australien des télécommunications, Denholm, aux fonctions de président. (Tesla Inc. via AP)

DETROIT (AP) – La dirigeante australienne des télécommunications Robyn Denholm apporte à son nouveau rôle de présidente du conseil d’administration de Tesla une expertise indispensable dans les domaines financier et automobile. Mais son plus grand défi consiste à savoir si elle peut maîtriser un PDG doté d’une prédisposition aux erreurs de comportement.

Denholm, membre du conseil d’administration de Tesla depuis près de cinq ans, a été nommé à ce poste mercredi soir, en remplacement d’Elon Musk dans le cadre d’un règlement relatif à une fraude sur titres réalisée avec les autorités de réglementation américaines.

Les experts en gouvernance d’entreprise affirment qu’ils auraient préféré qu’un outsider possédant une expertise en fabrication soit nommé pour diriger le conseil d’administration, désormais dominé par des personnes ayant des liens personnels et financiers avec Musk, y compris son frère.

Ils ne savent pas si Denholm a été embauchée simplement pour demander à la Securities and Exchange Commission de se conformer au règlement ou si elle sera réellement capable de corriger le visionnaire mais erratique Musk, qui reste directeur général.

“Elle était présente”, a déclaré Rohan Williamson, professeur de finance qui étudie la gouvernance d’entreprise à la McDonough School of Business de l’Université de Georgetown. “Elle ne pouvait pas le contrôler avant. Est-ce que quelque chose va changer?”

Denholm, 55 ans, est directeur financier et directeur des stratégies de Telstra Corp. Ltd., la plus grande société de télécommunications d’Australie. Son nouveau rôle chez Tesla est due en grande partie à l’incapacité du conseil d’administration à contrôler Musk, en particulier lorsqu’il a annoncé par surprise sur Twitter qu’en août, un financement avait été obtenu pour que Tesla soit privée à 420 dollars par action.

Cela a fait grimper le cours des actions de Tesla et a nui aux vendeurs à découvert, aux investisseurs qui parient contre le succès de la société. En fin de compte, il a été poursuivi par la SEC, alléguant que Musk avait induit en erreur les investisseurs.

Denholm quittera Telstra après un préavis de six mois. Ensuite, elle travaillera à plein temps à Tesla, où elle siège au conseil depuis 2014. En vertu du règlement passé avec la SEC, Musk ne peut pas revenir en tant que président avant trois ans et uniquement avec le vote des actionnaires.

Ce déménagement va permettre à Denholm de passer de l’obscurité relative à une position très en vue de tenter de museler Musk et de gérer une entreprise qui peine à produire des véhicules et à gagner de l’argent.

Charles Elson, directeur du centre de gouvernance d’entreprise à l’Université du Delaware, a déclaré que Tesla aurait dû faire venir quelqu’un de l’extérieur. Aussi talentueux que puisse être Denholm, et même si elle semble avoir moins de liens avec Musk que les autres administrateurs, elle a l’ombre d’un membre du conseil d’administration qui a mal agi. “Vous devez vraiment vous demander,” dit-il. “Aucun autre PDG d’une autre société publique n’aurait survécu à cette situation.”

Faire de Denholm un président à temps plein crée également des problèmes de gouvernance car elle pourrait devenir une dirigeante de Tesla, brouillant ainsi son rôle de vérificateur indépendant de la direction, a déclaré Elson.

Les messages électroniques envoyés à Denholm jeudi n’ont pas été immédiatement renvoyés et Tesla a refusé de commenter, au-delà de sa déclaration annonçant Denholm à la présidence.

Denholm apporte à Tesla une expérience financière et d’autres éléments positifs, a déclaré Michael Cusumano, professeur à la Sloan School of Management du Massachusetts Institute of Technology.

Avant de rejoindre Telstra, elle a travaillé dans la Silicon Valley en tant que directrice financière chez Juniper Networks et responsable de la planification stratégique d’entreprise chez Sun Microsystems. Elle a également été directrice nationale des finances chez Toyota Motor Corp. en Australie et est membre du conseil d’administration du fabricant suisse de robotique et de machines industrielles ABB.

“Elle pourrait apporter plus de discipline financière à Tesla”, qui a une dette de 10 milliards de dollars et doit continuer à fabriquer un grand nombre de berlines Model 3 moins chères afin de faire face à sa lourde dette et de payer les factures, a déclaré Cusumano. Les voitures Tesla ont également des problèmes de fiabilité, a-t-il déclaré.

Cusumano note en outre que les antécédents de Denholm en tant que membre du conseil d’administration de Tesla n’indiquent pas nécessairement comment elle sera comme présidente.

“Elle a eu un siège au bord du chaos et elle n’a pas été ou n’était pas en position de changer quoi que ce soit”, a déclaré Cusumano, qui a siégé au conseil d’administration de sociétés. “Toutes les informations qui vous sont fournies proviennent du PDG, du directeur des opérations, du directeur financier”, a-t-il déclaré. “C’est vraiment un poste restreint. Je ne pense donc pas que nous puissions dire que, eh bien, elle était inefficace en tant qu’administrateur, tout le conseil d’administration était inefficace, et donc probablement aussi en tant que présidente.”

Jeudi matin sur Twitter, Musk a écrit qu’il avait un grand respect pour Denholm. “Très impatient de travailler ensemble”, a-t-il écrit.

Dans une déclaration, Denholm a déclaré qu’elle croyait en Tesla et espérait pouvoir aider Musk et la société “à atteindre une rentabilité durable et à générer de la valeur à long terme pour les actionnaires”.

Tesla a réalisé un bénéfice net de 311,5 millions de dollars au troisième trimestre. Ce n’était que la troisième fois que Tesla affichait un bénéfice trimestriel en huit ans de carrière en tant que société cotée en bourse et une première en deux ans. Telsa n’a jamais rapporté de bénéfice annuel.

En vertu de l’accord conclu avec la SEC, Tesla est également tenue de nommer deux nouveaux administrateurs indépendants et de consulter les publications de Musk sur la société sur Twitter. Musk et Tesla ont chacun dû payer une amende de 20 millions de dollars en vertu de l’accord de septembre avec la SEC, et il ne peut pas revenir en tant que président avant trois ans.

Mais contrôler Musk sera un gros travail pour Denholm. Même après l’annonce du règlement, Musk s’est moqué de la SEC en l’appelant la “Commission d’enrichissement des vendeurs à découvert” avant de la féliciter sournois de “faire un travail incroyable”.