Risque élevé de cancer dans le sud-est du comté de DuPage lié à une société détenue par l’ancienne société de Rauner

Jose M. Osorio / Chicago Tribune

Le 16 juillet 2018, le gouverneur de l’Illinois, Bruce Rauner, s’adresse au Thompson Center de Chicago. Sterigenics International, société détenue par une société de capital-investissement cofondée par Rauner, utilise un gaz beaucoup plus dangereux EPA. (Jose M. Osorio / Chicago Tribune)

Deux bâtiments industriels à faible encombrement, cachés derrière un magasin Target dans la banlieue ouest de Willowbrook, sont à peu près aussi peu connus qu’ils viennent. Pendant des années, ils ont accueilli Sterigenics International, une société qui a discrètement entrepris ses activités de fumigation d’instruments médicaux, de médicaments et d’aliments pour tuer les bactéries et les ravageurs.

Mais une nouvelle étude fédérale met l’accent sur l’entreprise, constatant que les personnes vivant à proximité sont confrontées aux plus grands risques de cancer dus à la pollution atmosphérique.

Un gaz utilisé par la société, l’oxyde d’éthylène, est beaucoup plus dangereux que prévu, selon l’agence américaine de protection de l’environnement. Dans un secteur de recensement près de l’usine, l’EPA estime que le risque de cancer est plus de neuf fois supérieur à la moyenne nationale.

Une autre agence fédérale a conclu que les risques de cancer pourraient être considérablement plus élevés.

Les fonctionnaires fédéraux ont commencé à enquêter sur Sterigenics l’année dernière après que les communautés environnantes soient apparues sur une carte nationale des risques pour la santé dus à la respiration de produits chimiques toxiques.

La société se distingue également par le fait qu’elle appartient depuis 2011 à une société de capital-investissement cofondée par le gouverneur de l’Illinois, Bruce Rauner, qui a quitté le cabinet un an plus tard pour commencer à faire campagne en faveur d’une charge publique.

Environ 19 000 personnes du sud-est du comté de DuPage vivent à moins d’un kilomètre de l’installation de Willowbrook. Quatre écoles et une garderie se trouvent également à proximité, notamment le lycée Hinsdale South de Darien et le collège Gower de Burr Ridge.

Les responsables locaux se sont révoltés depuis que l’EPA a partagé l’étude Sterigenics avec eux la semaine dernière. L’agence l’a posté en ligne sans préavis vendredi soir.

“Depuis plusieurs jours, je travaille sans relâche avec les administrateurs et les administrateurs de village – en contactant les autorités locales, étatiques et fédérales et en réunissant un groupe de travail pour nous aider à interpréter le rapport”, a déclaré lundi le maire de Willowbrook. sur le site du village.

L’oxyde d’éthylène, un ingrédient clé dans la fabrication d’autres produits chimiques, est également utilisé depuis des décennies comme fumigant pour stériliser le matériel médical sensible à la chaleur et d’autres produits. Le produit chimique volatil et facilement absorbé figure sur la liste fédérale des substances cancérogènes depuis 1985 et, en décembre 2016, l’EPA a publié une réévaluation longtemps retardée la liant de manière plus concluante au cancer du sein et du sang.

Peu de temps après, l’agence a commencé à mettre à jour son évaluation nationale semi-régulière des toxiques atmosphériques, un outil de dépistage utilisé pour identifier les domaines nécessitant davantage d’enquêtes.

S’appuyant en grande partie sur les dangers mis à jour de l’exposition à l’oxyde d’éthylène, l’EPA a conclu que sept secteurs de recensement autour de l’usine Sterigenics de Willowbrook présentaient des risques de cancer suffisamment élevés pour déclencher l’inquiétude de l’agence.

Les régions de Willowbrook sont parmi les 109 régions du pays avec des scores de risque de cancer supérieurs à 100, ce qui signifie que 1 million de personnes ont été exposées au même niveau de pollution

La plupart des autres tracts se trouvent dans “Cancer Alley”, un tronçon infâme d’usines chimiques le long du fleuve Mississippi en Louisiane.

Après que l’EPA eut examiné de plus près Sterigenics et mesuré les niveaux d’oxyde d’éthylène dans les zones résidentielles avoisinantes, une agence de santé fédérale apparentée a déterminé que les risques de cancer dans le sud-est de Duage pouvaient être cas de cancer pour 1 000 personnes.

“C’est tout simplement stupéfiant”, a déclaré Peter Orris, chercheur chevronné en médecine du travail et en environnement à l’Université de l’Illinois à Chicago, qui depuis des années pousse les hôpitaux à cesser d’utiliser l’oxyde d’éthylène. “Ils ne devraient pas utiliser ce produit chimique comme stérilisateur car il ne peut pas être contrôlé.”

Un porte-parole de la société mère de Sterigenics a déclaré que les dirigeants examinaient toujours l’étude récemment publiée. La société a déclaré que l’utilisation de l’oxyde d’éthylène était «une étape critique pour protéger les patients qui utilisent ces produits de bactéries nocives pouvant causer une infection ou la mort».

À la demande de l’EPA, la compagnie a installé en juillet de nouveaux équipements destinés à réduire la pollution de l’usine de Willowbrook. Les fonctionnaires fédéraux, ainsi que l’EPA de l’Illinois, n’ont pas encore déterminé si les contrôles sont efficaces.

Pour l’instant, l’entreprise travaille volontairement avec les agences. La dernière action en justice contre l’usine de Willowbrook a eu lieu en 2013, lorsque l’EPA de l’Illinois a découvert une fuite d’oxyde d’éthylène lors d’une enquête sur un déversement de produit chimique à proximité de l’installation. Sterigenics a ensuite payé une amende de 50 000 dollars.

Il semble que la pollution atmosphérique de l’installation de Willowbrook ne constitue pas le type de menaces sanitaires immédiates observées dans certains milieux de travail, a déclaré l’EPA dans un communiqué. L’agence fédérale a également annoncé qu’elle examinait les émissions d’oxyde d’éthylène dans d’autres installations du pays et qu’elle envisageait de réviser les règlements nationaux sur la qualité de l’air afin de répondre aux préoccupations croissantes concernant le produit chimique.

“L’EPA travaille en étroite collaboration avec Willowbrook pour répondre aux préoccupations de la communauté”, a déclaré Cathy Stepp, administratrice régionale de l’EPA.

L’usine de Willowbrook est l’un des neuf stérilisateurs à l’oxyde d’éthylène conçus à l’échelle nationale par Sterigenics, qui a connu une croissance rapide depuis son rachat en 2011 par GTCR, la société de capital-investissement créée par Rauner prénom.