Russell Lynch: Le chaos politique ne laisse aucune place au débat sur l’infrastructure

Alors que Westminster se transforme en folie estivale et que les conservateurs s’immolent au sujet du Brexit, on se demande ce que Sir John Armitt en pense.

Armitt n’est pas tout à fait un nom de famille, mais il a eu une vie entière dans le génie civil, en train de faire des choses.

À l’âge de 31 ans, il supervise la construction de la centrale nucléaire de Sizewell B. Il a dirigé la livraison du parc olympique, et dernièrement, il est le président de la Commission nationale des infrastructures, chargé de planifier un cours pour les besoins en infrastructures du Royaume-Uni au cours des 35 prochaines années.

Les chances sont que vous aurez à peine lu un mot de la dernière évaluation de la commission de ces demandes cette semaine, pratiquement ignorée comme elle l’était avec tous les yeux sur le village de Westminster. «Les projets à long terme nécessitent une vision à long terme, des plans durables et un financement stable», indique le rapport d’Armitt.

Pourtant, les départs du cabinet de Boris Johnson et David Davis ont encore intensifié la psychose du Brexit au Royaume-Uni et ont secoué un gouvernement dont le point de vue «à long terme» atteint l’automne.

La principale conclusion de la commission était que le Royaume-Uni pouvait se permettre de ramer sur une expansion majeure de l’énergie nucléaire, préférant se tourner vers des sources d’énergie renouvelables sans coût supplémentaire. Il accorde également la priorité à la large bande à l’échelle nationale et se prépare à un marché des voitures entièrement électriques d’ici 2033, en supposant que le gouvernement consacre environ 1% du PIB par an aux infrastructures. Mais l’évaluation déclenche également un avertissement sur le Brexit, posant une autre question cruciale sur l’infrastructure, à laquelle le gouvernement ne sait pas trop comment répondre: que faire de notre relation avec la Banque européenne d’investissement.

Encore une fois, la BEI est rarement en première page, mais la banque d’investissement de l’Union européenne joue un rôle essentiel en injectant dans les fonds soutenus par l’État des projets visant à encourager les investissements du secteur privé. Le rapport d’Armitt souligne que la BEI aide à lutter contre «l’échec actuel du marché en matière d’innovation dans les infrastructures», car les risques peuvent être trop élevés pour le secteur privé. Grâce à ses actionnaires publics, la BEI peut lever des fonds à moindre coût et à plus long terme.

Nous avons payé 3,5 milliards d’euros (3,1 milliards de livres sterling) de capital, mais nous avons aussi 117 milliards d’euros de prêts depuis sa création en 1958, plus récemment un prêt de 700 millions d’euros pour les 4,2 milliards de livres sterling. Tideway super-égout.

Cependant, les traités actuels stipulent que seuls les membres existants de l’UE peuvent être membres de la BEI. Les hauts ministres, y compris le chancelier, ont déclaré que nous voulions conserver l’accès, et le chef de la BEI a déclaré cette semaine qu’il voulait une “solution décente”.

Mais, comme tout le reste autour du Brexit, c’est seulement une aspiration et “rien n’est convenu tant que tout n’est pas convenu”. Si l’accès est perdu, le NIC demande une «nouvelle institution de financement de l’infrastructure au Royaume-Uni, indépendante sur le plan opérationnel» d’ici 2021, soit la fin de notre période de transition théorique.

De façon optimiste, étant donné le fiasco de cette semaine, il souhaite que le gouvernement se concerte sur une proposition de conception de la nouvelle institution d’ici le printemps prochain. “Un plan d’urgence est nécessaire”, prévient-il. Il n’y a aucun signe pour l’instant. Des millions de ménages britanniques pourraient découvrir un jour que ce n’est pas une question ésotérique: cela a des implications dans le monde réel pour leurs factures de services publics.

L’organisation professionnelle Water UK a déclaré que les services publics britanniques ont reçu environ 5,5 milliards de livres sterling de la BEI depuis le début de la décennie. Sans accès à ces fonds, l’industrie devra augmenter l’argent plus cher ailleurs, et cela finira par être transmis aux consommateurs.

Même une société autonome de financement des infrastructures au Royaume-Uni, soutenue par le gouvernement, a peu de chances de trouver l’argent aussi bon marché que la BEI.

Ce n’est pas seulement l’industrie de l’eau qui en a bénéficié. Ironie du sort, quand Johnson était maire de Londres, il a obtenu des milliards de dollars en financement, y compris des prêts pour Crossrail et le projet favori de Boris, l’autoroute du cycle. Il a montré sa gratitude en faisant campagne pour le Brexit et, selon toute vraisemblance, en balançant le vote vers le congé.

Lorsque nous avons glissé vers le bas de l’indice de compétitivité du World Economic Forum, 23e sur des exigences de base comme l’infrastructure, la perte potentielle de la BEI est exactement ce dont le Royaume-Uni n’a pas besoin: nos performances de productivité sont déjà à la traîne.

Mais ce sont les questions que les gens sérieux, les Armites de ce pays, devront résoudre; pas les goûts de Boris chassant ses licornes Brexit.