Les rachats d’actions sont en plein essor, mais les cours des actions ne bourgeonnent pas

DOSSIER – En ce 6 novembre 2017, photo de dossier, les gens marchent par une succursale de Bank of America à New York. Bank of America Corp. rapporte ses résultats lundi 16 avril 2018. (Photo AP / Mark Lennihan, dossier)

Les sociétés américaines rachètent des quantités record de stock cette année, mais leurs actions ne reçoivent pas l’impulsion qu’elles ont négociée.

Les sociétés S & P 500 sont sur le point de racheter jusqu’à 800 milliards de dollars en actions cette année, un record qui éclipserait la manne de rachat de 2007. Parmi les plus grands acheteurs sont des sociétés comme Oracle Corp., Bank of America Corp. et JPMorgan Chase & amp; Co.

Mais 57% des plus de 350 sociétés dans le S & P 500 qui ont racheté des actions jusqu’à présent cette année sont en retard sur l’augmentation de 3,2% de l’indice. Selon une analyse du Wall Street Journal sur le rachat d’actions et les données de performance de FactSet, c’est le pourcentage le plus élevé d’entreprises qui n’ait pas atteint le gain de référence depuis le début de la crise financière en 2008.

Et la frénésie de dépenses historique sur les rachats d’actions a certains analystes inquiets que les entreprises achètent leurs actions à des valorisations excessives pendant le pic du cycle économique et à un moment où la reprise du marché a neuf ans. D’autres préviennent que les milliards de dollars dépensés pour racheter des actions auraient pu servir à améliorer les immobilisations, comme de nouvelles usines ou des technologies qui pourraient mener à une croissance à long terme plus forte.

“Il y a eu moins de récompenses pour les entreprises engagées dans de nouveaux rachats au cours des 18 derniers mois”, a déclaré Kate Moore, stratège en actions et directrice générale de la société de gestion d’actifs BlackRock Inc. “Il est juste que les investisseurs acheter au bon endroit. “

L’indice de rachat S & P 500, qui suit la performance boursière des 100 plus gros rachats d’actions, n’a progressé que de 1,3% cette année, sous-performant bien le S & P 500.

Les rachats d’actions sont devenus la stratégie incontournable des entreprises américaines pour stimuler les cours boursiers et les bénéfices au cours des 30 dernières années. Le but des rachats est d’essayer de rendre le stock d’une entreprise plus précieux. En nettoyant les actions, une entreprise réduit la tarte boursière, ce qui augmente le bénéfice par action. Cela, à son tour, devrait pousser le prix des actions plus élevé.

Le problème potentiel: Les cadres qui dirigent les rachats planchent essentiellement sur le marché et, souvent, ils finissent par acheter à un prix élevé.

L’activité de rachat a atteint une frénésie au début des années 2000; le précédent record pour les rachats d’actions était de 589,1 milliards de dollars en 2007. Mais c’était juste un an avant que le marché boursier ne dégringole dans la pire crise financière depuis la Grande Dépression. Résultat: des sociétés comme Exxon Mobil Corp., Microsoft Corp. et International Business Machine Corp. ont chacune payé plus de 18 milliards de dollars pour racheter des actions à un sommet, avant de voir leurs actions chuter un an plus tard.

Certains analystes et investisseurs affirment que les rachats d’actions sont tout aussi imprévisibles maintenant, d’autant plus que les sociétés augmentent leurs dépenses après que la révision fiscale de 1,5 billion de dollars de l’année dernière leur a permis d’investir davantage dans leurs coffres.

Oracle a été l’un des plus gros acheteurs de son propre stock au cours des dernières années et a dépensé 11,8 milliards de dollars en rachats d’actions l’an dernier, lorsque les actions ont gagné près de 23%. Mais ce pari n’a pas semblé intelligent cette année puisque le fabricant d’appareils de réseautage a lutté aux côtés du marché plus large, tirant ses actions en baisse de 6%.

Pourtant, le conseil d’administration d’Oracle a approuvé une nouvelle série de rachats d’actions totalisant 12 milliards de dollars en février, et les dirigeants semblent avoir déjà dépensé près de la moitié de cette somme. Un représentant d’Oracle a refusé de commenter son programme de rachat d’actions, mais la société a déclaré dans un récent dépôt de la Securities and Exchange Commission qu’elle ne peut garantir que son rachat d’actions améliorera la valeur à long terme pour les actionnaires.

D’autres, comme McDonald’s Corp., Bank of America et JPMorgan Chase ont dépensé des milliards sur les rachats d’actions cette année, mais n’ont pas vu de rebond à court terme dans les cours des actions. McDonald’s a racheté 1,6 milliard de dollars d’actions au premier trimestre, mais les actions de la chaîne de restauration rapide ont reculé de 7,4% cette année. Bank of America et JPMorgan Chase ont tous deux dépensé plus de 4,5 milliards de dollars pour racheter leurs actions, en baisse de 5% et 2,7%, respectivement.

Les trois sociétés ont également dépensé des sommes de plusieurs milliards de dollars en rachats en 2017 alors que le marché boursier a atteint des sommets.

Les sociétés du S & P 500 qui ont racheté des actions devraient voir un retour sur investissement d’environ 6,4% cette année, un pourcentage qui tombe en dessous des six dernières périodes glissantes de cinq ans, tel que mesuré par Fortuna Advisors, une société de conseil financier qui a examiné les tendances en matière de rachat remontant à 2007.

Les retours sur investissement pour les rachats ont atteint un sommet en 2013, selon l’analyse de Fortuna, car les entreprises ont eu recours aux rachats d’actions pour augmenter leurs bénéfices et se sortir des profondeurs de la crise financière. Avec des cours boursiers relativement bas à l’époque et une activité économique timide, les rachats d’actions ont été l’une des principales sources de croissance des bénéfices des entreprises.

Mais même si le marché boursier s’est raffermi au cours des années suivantes et que la croissance économique mondiale s’est redressée, les dirigeants d’entreprises ont continué à dépenser massivement pour des rachats d’actions, souvent au détriment d’autres types de dépenses, y compris les dividendes et les améliorations. Les dépenses en capital ont atteint 166 milliards de dollars au premier trimestre, en hausse de 24% par rapport à l’année précédente, selon le Credit Suisse, mais toujours bien en deçà des 189 milliards de dollars dépensés en rachats.

“La majeure partie du capital déployé revient directement aux actionnaires et non au réinvestissement dans les entreprises”, a déclaré Gregory Milano, directeur général de Fortuna. “Si c’est la seule chose sur laquelle vous comptez, ça va mal se terminer.”

Certains rachats d’actions portent leurs fruits, mais cela a tendance à se produire entre les entreprises qui affichent un niveau élevé de croissance des ventes et des bénéfices, selon les analystes. Apple Inc., par exemple, a racheté pour 22,8 milliards de dollars d’actions jusqu’à présent cette année. Ses actions ont grimpé de 11%, la majeure partie de la hausse étant survenue après avoir enregistré de solides hausses de revenus et de bénéfices au deuxième trimestre et un plan record de 100 milliards de dollars pour racheter davantage d’actions.

“Corporate America a une telle obsession de la croissance des résultats”, a déclaré Jay Bowen, président de Bowen Hanes & amp; Co., gestionnaire de la Caisse de retraite des pompiers et des policiers de Tampa, dotée de 2 milliards de dollars. “À long terme, je ne l’aime pas.”

Écrire àMichael Wursthorn à Michael.Wursthorn@wsj.com