Les banquiers ont disparu dans la course à la construction de plus de mines de lithium

Après avoir conclu un accord avec un fabricant de batteries chinois en 2016, James Brown pensait que les banquiers seraient prêts à financer sa nouvelle mine de lithium. Altura Mining Ltd. faisait la course pour expédier la matière première d’Australie vers le plus grand marché de véhicules électriques du monde alors que la demande augmentait.

Au lieu de cela, alors que les prix du lithium ne cessaient de grimper, Brown passa un prêteur de vacances à froid pour les fêtes de fin d’année et partit à la recherche de fonds dans le monde entier. Finalement, Castlelake LP, une société de capital-investissement privée basée à Minneapolis, a aidé à organiser 110 millions de dollars en obligations. Mais il y avait un hic: un taux d’intérêt aussi élevé que 15%, soit presque le double de ce que les banques facturent normalement pour les entreprises minières plus conventionnelles.

“Nous avions essayé des banques que nous connaissions depuis des années”, a déclaré Brown, directeur général d’Altura, qui a passé 22 ans avec le producteur de charbon New Hope Corp. “Ils ont dit: Les gars nous aimons, nous n’avons tout simplement pas mandat (pour le lithium). Si vous veniez chez nous avec du charbon, de l’or ou du minerai de fer, vous n’auriez aucun souci. “

Malgré des prévisions haussières pour la demande mondiale – en particulier avec l’accélération de la production de véhicules électriques – le lithium pourrait avoir un problème de financement. Les banques se méfient, citant tout ce qui va de la piètre performance de l’industrie à livrer des projets antérieurs à un manque de perspicacité dans un petit marché opaque. Sans plus d’investissements, l’offre de la marchandise pourrait rester tendue, soutenant un boom qui a déjà vu les prix tripler depuis 2015.

Malgré des prévisions haussières pour la demande mondiale, le lithium pourrait avoir un problème de financement.

Selon Galaxy Resources Ltd., un producteur australien cherchant à développer ses activités en Argentine et au Canada, les entreprises de lithium devront investir environ 12 milliards de dollars pour multiplier par cinq la production d’ici 2025 et suivre l’appétit croissant des consommateurs pour les batteries. Les développeurs disent que, jusqu’à présent, les projets ne sont pas financés assez rapidement pour réaliser ce saut.

Les producteurs de batteries et les constructeurs automobiles «n’ont aucune idée du temps nécessaire pour mettre en œuvre un projet minier», a déclaré Guy Bourassa, chef de la direction de Nemaska ​​Lithium Inc., qui a passé près de 18 mois à reconstituer un complexe de 1,1 $ CAN. programme de financement de 8 milliards de dollars (830 millions de dollars) pour une mine et une usine de traitement au Québec. “Il y aura un gros problème – cela va être un obstacle” à l’augmentation de l’offre, a-t-il dit.

“L’impossibilité d’accéder aux fonds traditionnels a retardé le développement du secteur”, a déclaré Richard Seville, PDG de Orocobre Ltd., basée à Brisbane, qui a commencé à vendre du lithium en 2015 dans le nord de l’Argentine. “Ces projets ne sont pas faciles – les banques ne veulent tout simplement pas y aller”.

Une partie du problème est que les prêteurs restent prudents face au risque d’un autre effondrement des matières premières, a déclaré Commonwealth Bank of Australia, la plus grande banque du pays, lors d’une présentation en août. Il a refusé de commenter spécifiquement sur le marché du lithium.

Alors que le montant de la dette levée par les mineurs, y compris les prêts et les obligations, a augmenté en 2017 à environ 255 milliards de dollars, les financements spécifiques aux projets d’environ 13 milliards de dollars l’an dernier sont inférieurs de 70% à ceux de 2014. Jusqu’à présent cette année, environ 6,1 milliards de dollars ont été attribués à des projets.

Certains nouveaux dépôts sont en cours de développement sur des marchés émergents plus risqués ou dans des pays se situant à la limite des notations de crédit investment grade, comme l’Argentine, selon Lee Garvey chez Marsh & amp; McLennan Cos., Un courtier d’assurance qui a vu une augmentation des demandes de politiques liées aux projets de lithium.

“Avec le lithium, il y a la complexité supplémentaire qu’il n’y a pas beaucoup de clarté sur le produit final et ce que la redevance devrait être”, a déclaré Garvey de Singapour, où il dirige le groupe de solutions prêteurs Marsh. “Cela rend probablement le tout plus difficile, en particulier dans les marchés frontières.”

Il y a aussi des préoccupations au sujet des prix. Australie & amp; New Zealand Banking Group Ltd. n’a aucune exposition de financement de projet au lithium. Il envisage les opportunités de manière très sélective étant donné l’incertitude sur les prix futurs, exacerbée par le caractère opaque du marché, l’incapacité à couvrir et à anticiper une offre excédentaire à moyen terme, et la petite taille de certains acteurs locaux. banque a déclaré dans un communiqué.

Les développeurs de certains projets de lithium ont baissé mardi à Sydney. Lithium Australia NL a baissé de 5,1%, Global Geoscience Ltd. de 5,3% et Kidman Resources Ltd. de 3,7%.

Selon Simon Price, un partenaire et cofondateur de Azure Capital Ltd., basé à Perth, qui a conseillé les mineurs sur le financement, il faut généralement deux ans pour construire une pile au lithium et cinq ans pour rembourser le prêt. Cela signifie que les prêteurs ont besoin de confiance dans une perspective de sept ans pour le marché, a-t-il dit.

Cette perspective de prix est un point d’éclair de l’industrie. Morgan Stanley dit qu’il y aura un excédent dès l’année prochaine en raison de l’augmentation de la production et prévoit une réduction de moitié des prix du carbonate de lithium jusqu’en 2021, selon une note. Citigroup Inc. s’attend également à ce que les prix baissent à mesure que la production augmente.

Mais stimuler les fournitures peut ne pas être facile. D’ici à 2020, il est possible que seulement un tiers de la nouvelle capacité prévue sera disponible dans les usines de traitement nécessaires pour convertir les matières premières extraites en batteries chimiques, indique M. Orocobre. La demande de lithium est également sous-estimée, selon Pilbara Minerals Ltd., un producteur qui démarre une mine en Australie.

D’autres sources de financement du lithium ont vu le jour, notamment des fonds spéculatifs offrant des titres de créance à rendement élevé ou des fonds de crédit constitués pour prêter aux projets. Ils sont plus chers, mais «vous construisez votre projet et vous êtes en affaires maintenant, lorsque le marché est très fort», a déclaré Price. Les plus grands acteurs du secteur préparent un blitz d’IPO, en partie pour financer des expansions.

Les utilisateurs de lithium interviennent également avec un financement. Posco, l’aciériste sud-coréen qui accélère son activité de fabrication de batteries, et Great Wall Motor Co., le premier producteur de VUS de Chine, ont tous deux investi dans Pilbara Minerals pour accélérer le développement de leurs projets. Tesla Inc. a signé en mai un contrat d’approvisionnement avec Kidman, une aubaine pour le promoteur australien qui cherche à financer une mine et une usine.

Selon Westpac Institutional Bank, une filiale du deuxième plus grand prêteur australien, les projets d’approvisionnement et les investissements avec les clients finaux signifient que les projets de lithium sont financés différemment des produits traditionnels.

Certaines banques prêtent. L’an dernier, Galaxy, basé à Perth, a obtenu une facilité d’emprunt à usage général de 40 millions de dollars auprès de BNP Paribas SA. BNP a refusé de commenter sa position sur les projets de lithium. Alors que de nouveaux développements commencent à produire, les banques seront plus disposées à refinancer leurs prêts, selon Azure’s Price. Altura cherchera à remplacer la dette existante dès le mois d’août, dit Brown.

Pourtant, l’électrification de la flotte de véhicules dans le monde nécessitera de vastes sommes pour de nouvelles mines, et le financement restera un défi pour les petites entreprises, selon Bourassa, de Nemaska.

Volkswagen AG prévoit à elle seule de dépenser environ 50 milliards d’euros (58 milliards de dollars) en batteries pour la fabrication de versions électriques de 300 modèles. “Imaginez combien de tonnes de sels de lithium il faut pour fabriquer ces batteries”, a déclaré Bourassa.