L’inflation est-elle de retour dans le jeu?

Pendant la quasi-totalité de la reprise économique actuelle de la Grande Récession, l’une des questions majeures a été … où est l’inflation?

À certains moments, il y avait même des inquiétudes, surtout en Europe, sur la possibilité que la déflation devienne un problème.

Même au cours de trois cycles d’assouplissement quantitatif aux États-Unis et d’un taux de chômage inférieur à ce que bon nombre considéraient comme le plein emploi, le taux d’inflation semblait plutôt tiède.

Vendredi dernier, cela a changé pour beaucoup de gens.

Ce jour-là, le département du Commerce a publié les données sur les deux indices des prix à la consommation que la Réserve fédérale surveille de plus près. L’objectif de la Fed en matière d’inflation est de 2,0%.

La mesure générale des prix à la consommation a montré un taux de croissance de 2,3% d’une année à l’autre pour le mois de mai. Bien que cette mesure particulière ait fait plusieurs fois l’objet d’un bond de 2,0%, il n’y a pas eu de signes indiquant qu’elle resterait autour ou au-dessus de ce niveau.

La mesure la plus cruciale de l’inflation est l’indice des prix à la consommation, qui exclut les prix des aliments et de l’énergie en raison de leur volatilité, et le mois de mai a atteint 2,0% de plus qu’en mai 2017.

C’est la première fois au cours des dernières années que cette mesure de base atteint le niveau de 2,0%.

Justin Lahart écrit dans le Wall Street Journal: “Alors, après des années de frustration face à une inflation obstinément basse, mission accomplie pour la Fed.”

Eh bien, M. Lahart peut exagérer les choses. Après tout, c’est juste un accomplissement d’un mois.

Après tout, depuis mai 2011, cette mesure de base de l’inflation des prix à la consommation n’a atteint en moyenne que 1,3%, et même dans cette mesure, supposée plus stable que l’indice total des prix à la consommation, il y a eu sept dernières années.

Mais, M. Lahart insiste sur le fait qu’il y a plusieurs raisons de croire que le taux d’inflation restera autour de deux pour cent … ou même augmenter légèrement à des niveaux supérieurs à 2,0 pour cent.

Même les responsables de la Réserve fédérale estiment, en moyenne, que l’inflation de l’ECC de base sera de 2,0% pour 2018 et atteindra un niveau de 2,1% pour 2019 et 2020.

Ainsi, il semble que l’inflation a repris et, au cours des prochaines années, testera les décideurs de la Réserve fédérale pour garder le taux d’inflation de base sous contrôle.

Rappelez-vous, la Réserve fédérale, autant que nous sachions encore, est axée sur les données.

Le président de la Fed, Jerome Powell, a récemment réitéré ce fait. Lors de la conférence de presse après la dernière augmentation des taux, M. Powell a insisté sur le fait que la Fed «refroidirait les choses» si l’inflation continuait à dépasser «2%».

Qu’est-ce que ça veut dire? Eh bien, les responsables de la Fed ont déjà signalé qu’il y aurait deux autres augmentations du taux d’intérêt des polices cette année et qu’il y aurait trois autres augmentations en 2019.

Les marchés financiers semblent avoir intégré ces attentes dans la tarification des actifs financiers.

Mais, M. Powell semble indiquer aux participants au marché que ces attentes peuvent être déçues si les données appuient une position politique différente. Et, si les données soutiennent une position politique différente, les acteurs du marché doivent comprendre que la Réserve fédérale n’hésitera pas à resserrer si nécessaire.

Et qu’est ce que ca veut dire?

Plus d’augmentation des taux d’intérêt à venir à des intervalles de temps plus courts?

Un plus grand effort pour réduire la taille du portefeuille de titres de la Fed … et le bilan de la Fed … à un rythme plus rapide?

En réalité, c’est la «nouvelle» Fed qui a évolué depuis les débuts de l’ancien président de la Fed, Ben Bernanke. M. Bernanke était toujours celui qui croyait que la Fed avait besoin de signaler au marché ce que la Fed visait. Il pensait qu’en faisant cela, et en appuyant ensuite la conversation avec l’action, les marchés financiers et le système bancaire s’adapteraient plus facilement à ce que la Réserve fédérale essayait d’accomplir.

Pendant le mandat de M. Bernanke à la Fed, ce processus de «forward guidance» est devenu de plus en plus courant alors que la Fed devenait de plus en plus crédible en suivant effectivement les «forward guidance» avec sa gestion effective de son bilan.

Le dernier effort pour utiliser les «forward guidance» comme une composante cohérente des efforts monétaires de la Fed a eu lieu au moment où le troisième cycle d’assouplissement quantitatif a pris fin. La Réserve fédérale a signalé qu’elle commencerait à augmenter son taux d’intérêt directeur, même si elle ne le réaliserait pas par des ventes ou des achats de titres du marché ouvert.

Au lieu de cela, la Fed a utilisé des outils tels que les accords de prise en pension et sa facilité de dépôt à terme, des moyens temporaires, pour gérer son bilan et atteindre ses objectifs de taux d’intérêt.

En octobre dernier, la Fed est entrée dans la deuxième phase de cet effort en abandonnant l’utilisation de ces outils à court terme pour gérer les hausses de taux et réduire systématiquement la taille de son portefeuille de titres.

La Fed a fait un travail très crédible tout au long de cette période pour dire aux acteurs du marché ce qu’elle allait faire et ensuite faire ce qu’elle disait aux acteurs du marché.

Maintenant, M. Powell signale que cette étape de la politique monétaire de la Fed est peut-être terminée.

Nous surveillons ce signal depuis longtemps, puisque M. Bernanke a comparu lors d’une réunion en août à Jackson Hole, dans le Wyoming, et a présenté le mouvement de l’assouplissement quantitatif.

Les actions de la Fed depuis cette date antérieure ont toujours eu pour but d’égarer le côté de la facilité monétaire afin de réduire la possibilité de nouvelles perturbations dans le secteur bancaire commercial. Le secteur bancaire en a bénéficié, l’économie en a profité, et surtout le marché boursier en a bénéficié.

Si l’inflation est de retour dans le jeu, tout le jeu de balle pourrait changer avec la Réserve fédérale à l’avant-garde. La position à rechercher: des mouvements de politique pour résister à la hausse de l’inflation, qui remplacerait un effort de politique monétaire pour soutenir un marché boursier en augmentation.

Divulgation:Je / nous n’avons pas de positions dans les stocks mentionnés, et nous ne prévoyons pas de prendre position dans les prochaines 72 heures.

J’ai écrit cet article moi-même, et il exprime mes propres opinions. Je ne reçois pas de compensation pour cela (autre que de Seeking Alpha). Je n’ai aucune relation d’affaires avec une entreprise dont le stock est mentionné dans cet article.