Oil hits 70! (mais cela pourrait être un mauvais présage pour les stocks de pétrole)

Jeudi, le prix de l’indice de référence mondial du pétrole, Brent, a touché brièvement 70 $ le baril, soit la première fois que le pétrole se situait dans les 70 $ depuis 2014. Cela a poussé le prix de Brent à près de 30% par rapport à l’année dernière et plus de 50% au-dessus où c’était en juin dernier. En tant que tel, le prix actuel est bien au-dessus de la fourchette de 50 $ le baril que la plupart des analystes s’attendaient à avoir en moyenne cette année.

D’une part, c’est une excellente nouvelle pour les producteurs parce que la plupart ont réduit leurs coûts au point de pouvoir prospérer à 50 $ le baril. Ils devraient produire un gusher de flux de trésorerie cette année si le pétrole colle à ce niveau. La préoccupation, cependant, est ce qu’ils prévoient faire avec cette aubaine. S’ils l’utilisent pour forer d’autres puits qui libèrent alors un torrent de pétrole, cela pourrait faire reculer le pétrole brut.

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Tous les yeux sont sur le schiste américain

Alors que le prix du baril de Brent a atteint 70 dollars le baril, il convient de noter que le prix de référence du pétrole américain, le WTI, se situait récemment dans les 60 dollars les plus bas. Les foreurs aux États-Unis ne reçoivent donc pas autant d’argent par baril que leurs homologues mondiaux. Cela dit, le prix actuel du pétrole est abondant pour la plupart des foreurs de schiste, car beaucoup peuvent générer l’argent dont ils ont besoin pour croître à un rythme sain avec le pétrole au milieu des 50 $.

Par exemple, quand le cheville Bakken ShaleRessources continentales(NYSE: CLR) a fourni un premier aperçu de son plan 2018 début novembre, la société a modélisé sa stratégie basée sur la moyenne pétrolière entre 50 et 55 dollars le baril. Dans cette gamme, Continental pourrait augmenter la production de 15% à 20% cette année. Pendant ce temps, le foreur axé sur Permian BasinRessources Concho‘(NYSE: CXO) plan triennal actuel est d’augmenter la production à un taux annuel composé de 20%, qu’il peut livrer tant que le pétrole est dans les 50 $.

Étant donné que ces foreurs et d’autres foreurs avaient misé sur le pétrole à environ 55 $ le baril, cela signifie que leurs projets actuels généreront des liquidités excédentaires, compte tenu du niveau actuel du pétrole brut. Ils ont plusieurs options pour cet argent, y compris rembourser la dette, racheter des actions, initier ou augmenter les dividendes, et forer plus de puits. C’est cette dernière option qui pourrait renverser le panier des pommes, car si trop de foreurs décident de réinvestir tous leurs surplus de trésorerie dans plus de puits, ce pétrole supplémentaire pourrait peser sur les prix du brut.

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Exploiter la pensée actuelle de l’industrie

À l’heure actuelle, la plupart des foreurs de schiste n’ont pas encore accéléré leurs plans de forage en raison du récent rebond du pétrole. L’un des rares à renforcer leurs budgets au cours des derniers mois étaitPioneer Ressources naturelles(NYSE: PXD), qui a ajouté 50 millions de dollars à son plan de dépenses au troisième trimestre de l’année dernière. Cela a en partie annulé une réduction budgétaire de 100 millions de dollars au deuxième trimestre, en partie à cause de la baisse des prix du pétrole à l’époque. Cela dit, le plan de Pioneer pour cet argent supplémentaire est de l’utiliser pour forer, mais pas pour compléter les puits, ce qui signifie que cela n’entraînera pas immédiatement une augmentation de la production.

Pendant ce temps, l’objectif déclaré de Continental Resources est d’utiliser les flux de trésorerie excédentaires générés en 2018 pour rembourser la dette. La société, qui a terminé la semaine dernière avec une dette de 6,6 milliards de dollars, voulait ramener ce nombre à 6 milliards de dollars à court terme et à 5 milliards de dollars à long terme. Concho Resources a également utilisé son excédent de trésorerie pour rembourser sa dette, remboursant 580 millions de dollars au cours de la dernière année, ce qui a contribué à réduire ses intérêts débiteurs annuels de 90 millions de dollars.

D’autres ont commencé à retourner leur excédent de trésorerie aux investisseurs.Hess(NYSE: HES), par exemple, a été l’un des nombreux producteurs de pétrole à annoncer un programme de rachat d’actions. Dans le cas de Hess, elle s’attend à racheter 500 millions de dollars en actions cette année, tout en remboursant 500 millions de dollars de dettes et en préfinançant un important développement offshore. L’espoir est que plus de foreurs choisissent de suivre ces plans de jeu et utilisent tout excédent de trésorerie pour raffermir leur situation financière ou rendre l’argent aux investisseurs.

En attente de plus de clarté sur le plan pour 2018

Alors que de nombreux foreurs de schiste ont dévoilé des prévisions de forage préliminaires pour 2018 appelant à une croissance modérée alimentée par un prix du pétrole de 50 $, ces plans pourraient changer étant donné que le pétrole brut est maintenant beaucoup plus élevé qu’il y a quelques mois. Si les foreurs décident d’utiliser l’essentiel de leur nouvelle aubaine pour forer davantage de puits, la production supplémentaire pousserait probablement l’offre bien au-delà de la demande et pourrait faire chuter les prix du brut – et emporter des stocks de pétrole avec eux. Les investisseurs devraient se concentrer sur les producteurs à bas coûts de premier ordre qui n’ont pas participé au récent rallye, car ils semblent offrir la meilleure récompense pour le risque étant donné l’incertitude qui persiste sur le marché pétrolier.