Les forces du marché pourraient éteindre l’électricité alimentée au charbon – même dans le charbon

Un chargeur frontal vide le charbon à la centrale John Sherman Cooper de l’East Kentucky Power Cooperative près de Somerset, au Kentucky, le 19 avril 2017. L’usine à charbon a investi 250 millions USD pour réduire ses émissions, mais pour prendre une centrale électrique comme Cooper et de le rénover avec un équipement qui éliminerait le dioxyde de carbone qui n’existe tout simplement pas à tout prix. Nous sommes ravis que l’administration actuelle se penche sur la réglementation, a déclaré Nick Comer, directeur des affaires extérieures de East Kentucky Power Cooperative (EKPC). / PHOTO AFP / NICHOLAS KAMM (Crédit photo devrait lire NICHOLAS KAMM / AFP / Getty Images)

Si l’électricité au charbon doit s’éteindre, les forces du marché seront responsables. PPL Corp. en a dit autant dans son «évaluation du climat», notant que le charbon ne pourrait représenter que 10% de sa flotte actuelle de production de charbon lourd, indépendamment de la mise en place d’une réglementation sur la réduction du carbone.

L’entreprise basée à Allentown-Pa. A environ 8.000 mégawatts de génération dans le coeur du pays de charbon du Kentucky, faisant des affaires comme Louisville Gas & amp; Electric et Kentucky Utilities Co. De ce total, le charbon représente près de 80%. Mais PPL a vu la lumière non seulement parce que ses actionnaires l’ont fait pression, mais aussi parce que le marché libre encourage un changement de stratégie énergétique: il promet maintenant d’utiliser plus d’énergie distribuée et des carburants plus propres tout en modernisant son réseau pour améliorer l’efficacité énergétique.

Le résultat attendu? D’ici 2050, les émissions de CO2 seront réduites de 45% à 90%. Cela passera par le passage au gaz naturel et à l’énergie renouvelable, que l’entreprise prédit représentera 80% de sa flotte. Déjà, PPL a retiré 800 mégawatts de centrales au charbon, tout en promettant de couper 272 mégawatts supplémentaires.

“De toute façon, nous nous attendons à ce que les émissions diminuent fortement d’ici 2050”, a déclaré William H. Spence, directeur général de PPL Corporation, dans un communiqué. “Et à long terme, cela soutient les efforts pour faire avancer un avenir énergétique plus propre.” Cela, à son tour, serait conforme à l’objectif international de maintenir les augmentations de température à moins de 2 degrés Celsius en utilisant les niveaux pré-industriels comme base.

Fait intéressant, les initiatives de PPL vont à l’encontre du leader de la majorité au Sénat, Mitch McConnell, du Kentucky, et de l’ensemble de l’administration Trump qui tente de renverser la réglementation environnementale mise en place pendant les années Obama. Plus encore, la Maison Blanche essaie maintenant de promulguer des règles pour soutenir les anciennes centrales au charbon. Ce qui se passe à PPL, cependant, fait partie d’une tendance plus large:

Au total, l’US Energy Information Administration prévoit la fermeture de 90 000 mégawatts de centrales au charbon aux États-Unis entre 2014 et 2040. Déjà, les émissions de dioxyde de carbone liées aux énergies américaines sont inférieures de 12% à celles de 2005, principalement en raison du portefeuille changements dans le secteur de l’énergie électrique, ajoute-t-il. Le charbon représente encore 30% du mix électrique national – contre 52% en 2007 – alors que le gaz naturel représente 34% et les énergies renouvelables 15%.

En conséquence, les émissions des centrales électriques réglementées en vertu de la Loi sur la qualité de l’air ont considérablement diminué, indique l’organisation de développement durable Ceres, dans un rapport de juin 2017. Cela inclut le dioxyde de soufre, le dioxyde d’azote et le dioxyde de carbone, qui selon le groupe dépasse légèrement les niveaux de 1990. Ces émissions ont atteint un sommet en 2007, ajoute-t-il, mais elles ont diminué depuis.

Il ne fait aucun doute que l’approvisionnement en gaz de schiste récemment ajouté, associé à une réglementation plus stricte sur les centrales au charbon, entraîne une certaine transition du charbon vers le gaz naturel. Mais la baisse des prix des technologies éoliennes et solaires encourage également ces investissements, ainsi que des lois fiscales favorables. Dans le même temps, les services publics subissent des pressions de tous les côtés pour offrir des produits meilleurs, moins chers et plus propres.

«Une usine à gaz est beaucoup moins chère à construire qu’une centrale à charbon et il est beaucoup plus simple de la faire fonctionner. Mais si le prix du gaz naturel était encore élevé, nous n’aurions peut-être pas cette option », a déclaré Charles Bayless, ancien directeur général de Tucson Electric Co. de Fortis Inc. et Illinois Power d’Ameren Corp. avec cet écrivain. “Il était l’habitude que les services publics d’abord expédier le charbon, car il était le carburant le moins cher et le plus fiable. Maintenant, c’est le plus souvent du gaz naturel. “

La tendance finira par balayer tout le pays du charbon. La West Virginia University Law School et Downstream Strategies ont publié un rapport selon lequel la Virginie occidentale pourrait réduire ses émissions de carbone de 30% d’ici 2030 en tirant parti de ses ressources en gaz naturel, en utilisant des carburants renouvelables et son efficacité énergétique. La transition est essentielle, ajoutent-ils, étant donné que les filons de charbon y sont plus difficiles à exploiter et que les centrales à charbon de cet État ont 60 ans.

Les deux principaux services publics qui font des affaires en Virginie-Occidentale, American Electric Power et First Energy Corp., ont déjà commencé à y retirer leurs anciennes centrales au charbon. Et aucune des deux entreprises n’envisage de construire de nouvelles centrales à charbon, bien que chacune investisse maintenant dans le gaz naturel et les énergies renouvelables. La signalisation est claire même dans les régions dépendantes du charbon.

À cette fin, le Wyoming a commencé des opérations commerciales dans trois usines de gaz naturel pour remplacer trois centrales au charbon. En Géorgie, entre-temps, un quart des centrales au charbon sont à la retraite.

L’impulsion est le marché libre, qui pousse les services publics à travers le pays à changer leurs stratégies énergétiques. En effet, l’économie des technologies propres progresse et le pays du charbon entre aussi en ligne de compte.