Les salaires des cols bleus sont en hausse. Cela peut-il durer?

S’il y avait un problème économique déterminant pour l’Amérique alors qu’elle se remettait de la crise financière, c’était des salaires stagnants. Au cours des cinq années qui ont suivi la fin de la récession en juin 2009, les salaires et traitements ont augmenté de seulement 8,7%, tandis que les prix ont augmenté de 9,5%. En 2014, les gains corrigés de l’inflation du travailleur médian, par une mesure, n’étaient pas plus élevés qu’ils ne l’étaient en 2000. On dit généralement que la stagnation des salaires a contribué à une inquiétude économique en Amérique centrale qui a porté Donald Trump à la Maison Blanche.

Pourtant, la montée de M. Trump semble avoir coïncidé avec un retournement de situation pour la classe moyenne. En 2015, le revenu médian des ménages, corrigé de l’inflation, a augmenté de 5,2%; en 2016, il était en hausse de 3,2%. Pendant ces deux années, les ménages les plus pauvres ont gagné plus, en moyenne, que les ménages plus riches. Le dernier développement – qui intéressera particulièrement M. Trump – est que les salaires ouvriers ont commencé à augmenter. Au troisième trimestre, la croissance des salaires et des traitements pour les travailleurs d’usine, les constructeurs et les conducteurs a largement dépassé celle des professionnels et des gestionnaires. Dans certains cas, la croissance salariale des cols bleus atteint maintenant 4% (voir le graphique).

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M. Trump a-t-il tenu sa promesse de relancer la fabrication, l’exploitation minière et similaires aux États-Unis? Une explication plus probable est qu’il est entré en fonction juste au moment où l’Amérique commençait à manquer de travailleurs volontaires pour combler tous ses postes vacants. Le taux de chômage ayant chuté de plus de 6% à la mi-2014 à seulement 4,1% aujourd’hui, la croissance des salaires s’est progressivement accélérée.

Au début, il semblait que les plus grands bénéficiaires d’un marché du travail restreint seraient ceux qui occupaient des postes dans les services, tels que l’attente et le nettoyage. Il y a un an, les travailleurs du secteur des services connaissaient les plus fortes hausses salariales de l’économie, soit 3,4% en moyenne. (Des salaires minimums plus élevés ont également aidé, 25 États et localités ont augmenté le salaire minimum en 2016.) Au cours de la dernière année, cependant, la croissance des salaires des services a légèrement ralenti. Dans le même temps, la croissance des salaires des cols bleus a progressé.

Dans certaines industries, la pénurie de main-d’œuvre semble aiguë. Ce n’est pas le bon moment pour les Américains de rénover leurs salles de bains: les entrepreneurs de tuiles et de terrazzo gagnent 11% de plus par heure qu’il y a un an (et un tiers de plus qu’en 2014). Prendre un bain peut également devenir plus coûteux: les travailleurs qui fabriquent du savon ont également profité de 11% de gains de salaire au cours de la dernière année.

Une forte demande, plutôt qu’un boom de la productivité, entraîne la ruée vers les travailleurs. Dans le secteur manufacturier, par exemple, la production par heure travaillée est seulement 0,1% plus élevée qu’il y a un an et n’a pas augmenté du tout au cours des cinq dernières années. La production et les salaires ont repris de toute façon. Une raison est un dollar dépréciation. Sur une base pondérée en fonction des échanges, le billet vert a chuté de près de 9% entre le début de l’année et la mi-septembre (il s’est quelque peu redressé depuis). La faiblesse du dollar et le renforcement de l’économie mondiale ont stimulé la demande de produits américains. Au cours des trois premiers trimestres de l’année, les exportations de biens ont augmenté de près de 4% par rapport à 2016.

Dans le même temps, un rebond des prix du pétrole depuis leur creux au début de 2016 a déclenché un autre cycle d’investissement dans l’industrie du schiste. Il y a actuellement 907 plates-formes pétrolières actives en Amérique, contre 568 il y a un an, selon Baker Hughes, une société de services pétroliers. Les économistes d’UBS, une banque, estiment que les investissements dans l’énergie ont généré près des trois cinquièmes de la croissance économique en 2017, une fois que l’effet de la fluctuation des stocks a été retiré des chiffres.

Si ces tendances se poursuivent, des salaires plus élevés pourraient inciter davantage d’hommes, qui dominent les professions de cols bleus, à chercher un emploi (ceux qui ne cherchent pas d’emploi ne sont pas considérés comme chômeurs). Au cours des deux dernières années, le renforcement du marché du travail a favorisé la recherche d’emploi par les travailleurs dits précoces, soit entre 25 et 54 ans. Mais l’augmentation de la participation à la main-d’œuvre est presque entièrement concentrée chez les femmes (voir graphique). À 89%, la participation des hommes d’âge très actif reste proche d’un creux record.

La question de savoir si la participation des hommes s’améliore dépend du fait que les hommes sont prêts à monter en puissance et à aller là où le marché du travail est en plein essor. Les économistes d’UBS notent que le Texas et les États pétroliers voisins comme l’Oklahoma sont à l’origine de la quasi-totalité de l’accélération de l’emploi manufacturier cette année. Les industries et les lieux où l’emploi des cols bleus est en déclin depuis des décennies sont peu susceptibles de déclencher une reprise. Jed Kolko, économiste en chef pour un site Web sur l’emploi, affirme que même certains des gains salariaux récents sont trompeurs, car ils sont survenus dans des industries, comme la fabrication de textiles, où l’emploi continue de baisser.

La hausse des revenus des personnes à faibles revenus et des revenus moyens peut contribuer à réduire les inégalités, en particulier si la croissance des salaires des salariés les plus aisés reste faible. Une analyse récente de l’Economic Policy Institute, un groupe de réflexion de gauche, a révélé que les salaires réels des 1% les plus aisés ont baissé de 3,1% en 2016 et étaient inférieurs cette année-là à ce qu’ils étaient en 2007. croissance, les marges bénéficiaires des entreprises peuvent également subir des pressions, réduisant quelque peu le revenu du capital des riches. Texas Roadhouse, une chaîne de restaurants de bifteck, a récemment averti les investisseurs qu’elle prévoyait une augmentation de sa masse salariale de 7 à 8% en 2017.

Après des années de déséquilibre, il faut se féliciter d’un transfert de pouvoir économique vers les travailleurs tant que l’inflation reste faible. Pourtant, la croissance des salaires aide aussi à déterminer le sort des politiciens, qu’ils le méritent ou non. L’élection de M. Trump a conduit à la confiance grandissante des petites entreprises, qui doit encore s’atténuer. Sa promesse de déréglementer le secteur de l’énergie a peut-être stimulé certains investissements. Pourtant, son succès économique apparent à ce jour reflète surtout le bon moment.

Cela ne l’empêchera pas de prendre le crédit si un marché du travail serré soulève les esprits américains à l’approche des élections présidentielles de 2020. À tort ou à raison, le plus grand bénéficiaire d’un boom soutenu des salaires pour les travailleurs peut être un homme assis dans le bureau ovale.

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