La mesure de l’espoir et de la peur de Wall Street est un grand signe d’avertissement

Le New York Stock Exchange.

Même si les marchés boursiers américains atteignent des niveaux records et que les investisseurs profitent des fruits d’une longue course haussière, il y a un signe moins rose venant de Wall Street. Les indices boursiers peuvent dégager un feu vert, mais les marchés obligataires affichent en fait un avertissement jaune.

L’indicateur le plus inquiétant est la courbe de rendement aplatie. Qu’est-ce que c’est, demandez-vous? C’est une mesure d’espoir et de crainte, un moyen de mesurer ce que les investisseurs obligataires s’attendent à trouver dans l’avenir économique.

À la base, la courbe des rendements porte sur la relation entre les taux d’intérêt sur les obligations d’État à court terme et celles à long terme. En période de conjoncture économique normale, les obligations à long terme devraient payer des rendements plus élevés, à la suite de la prise en charge des risques supplémentaires que les investisseurs à long terme assument. Ces risques comprennent la possibilité que les taux d’intérêt augmentent, ce qui rendra les obligations à long terme moins intéressantes et le risque que l’argent des investisseurs soit immobilisé alors que de nouvelles occasions se présentent.

Mais cet écart entre le long et le court peut varier un peu. Parfois, les obligations à long terme paient beaucoup plus. Comme lorsque la reprise s’est installée début 2010 et que le rendement des bons du Trésor à 10 ans était supérieur à 3,5%, contre moins de 1% pour les bons du Trésor à 2 ans.

D’autres fois, cependant, les obligations à long terme n’offrent pas une prime aussi importante. Et dans le cas le plus dramatique, ils «inversent», ce qui signifie que les obligations à long terme rapportent moins que les obligations à court terme. Quand cela arrive, c’est généralement un signe de hauts-fonds rocheux à venir.

À ce jour, nous n’avons pas atteint «l’inversion», mais c’est la direction que prend la courbe des taux. Les taux à court terme ont augmenté parallèlement aux attentes selon lesquelles la Réserve fédérale devrait continuer à augmenter le taux des fonds fédéraux, qui est très important. Mais les obligations à plus long terme n’ont pas suivi le rythme.

La semaine dernière, la différence entre les bons du Trésor à 10 et à 2 ans a atteint son niveau le plus bas depuis la crise financière de 2007, ayant chuté de moitié au cours de la dernière année pour atteindre environ 70 points de base (0,7 point de pourcentage).

La grande question est donc: quelle est la gravité de cette tendance? Assez pour nous faire repenser l’enthousiasme du marché boursier?

Cela dépend de la raison pour laquelle la courbe des taux s’est aplatie et pourquoi les investisseurs sont de plus en plus disposés à placer leur argent dans des obligations à long terme avec des rendements relativement faibles.

Il se peut que les taux à long terme rattrapent la hausse des taux à court terme, après un délai. Surtout si la courbe des rendements aplatie est tirée par des acheteurs institutionnels comme les régimes de retraite et les fonds communs de placement – des groupes dont la quête de rendement stable exige un engagement à long terme et qui tendent à actualiser leurs portefeuilles de façon plus graduelle et délibérative.

Une faible inflation est une autre explication potentielle. L’un des risques auxquels les investisseurs à long terme sont confrontés est que l’inflation peut augmenter dans l’intervalle, ce qui rognerait sur leurs gains. Actuellement, toutefois, les investisseurs semblent assez confiants que l’inflation n’ira nulle part, et ils sont donc plus disposés à accepter des rendements à long terme plus bas.

Ces deux possibilités sont relativement bénignes, mais il y a une autre explication, moins optimiste.

Il est possible que la raison pour laquelle les investisseurs sont prêts à accepter des taux bas et à long terme est qu’ils pensent que le risque le plus important est à court terme.

Pense-y de cette façon. Lorsque l’économie crachote, la Réserve fédérale réduit les taux d’intérêt pour compenser – ce qui rend les obligations à court terme beaucoup moins précieux. Donc, si vous pensez qu’une récession approche, vous voudrez verrouiller les taux actuels aussi longtemps que possible. Et c’est peut-être la raison pour laquelle les investisseurs continuent d’acheter des obligations à 10 ans ou à 30 ans: ils veulent que leur argent soit immobilisé pendant les périodes tumultueuses à venir.

Alors, qu’est-ce qu’un observateur du marché à croire? L’optimisme impliqué par un marché boursier en hausse, ou les signes avant-coureurs sur le marché obligataire? En réfléchissant à cette question sans réponse, gardez à l’esprit que ces deux marchés mesurent des choses différentes.

Les prix des actions reflètent la rentabilité future des entreprises publiques, pas nécessairement la santé de l’économie en général. Les investisseurs obligataires – et en particulier ceux qui achètent des obligations d’État – sont plus directement concernés par les problèmes de santé macroéconomique et budgétaire, notamment l’inflation, les taux d’intérêt et la dette publique. À l’heure actuelle, ils semblent beaucoup moins optimistes quant à l’avenir.

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