Pourquoi les salaires ne grandissent pas en Amérique

Glow Images / Getty Images

La majorité des Américains partagent la croissance économique à travers les salaires qu’ils reçoivent pour leur travail, plutôt que grâce à des revenus d’investissement. Malheureusement, beaucoup de ces travailleurs ont mal tiré leur épingle du jeu au cours des dernières décennies. Depuis le début des années 1970, les salaires horaires ajustés à l’inflation perçus par le travailleur typique ont à peine augmenté, ne progressant que de 0,2% par année. En d’autres termes, bien que l’économie ait connu une croissance, la plupart des gens profitent de cette croissance presque complètement.

Comprendre comment et pourquoi cette stagnation s’est produite n’est pas seulement une question académique – il est essentiel de redéfinir les politiques publiques afin que plus d’Américains partagent les bénéfices de la croissance économique. Dans un récent rapport du projet Brookings de Brookings, nous soulignons ce que nous croyons être les développements les plus critiques au cours des dernières décennies et considérons ce qui est nécessaire pour que l’Américain moyen obtienne une augmentation.

Pour que les salaires augmentent de manière soutenue, la productivité des travailleurs doit augmenter, ce qui signifie qu’ils doivent produire régulièrement plus par heure, souvent avec l’aide de nouvelles technologies ou de capitaux. De plus, les travailleurs doivent recevoir une part conséquente de ces gains de productivité, plutôt que de voir leur part diminuer. Enfin, pour que le travailleur type puisse voir une augmentation, il est important que les gains des travailleurs soient répartis dans la distribution des revenus. Si les salaires augmentent mais que les augmentations vont aux travailleurs les mieux payés, le travailleur typique ne voit pas de gain. Deux de ces conditions n’ont pas été remplies, ce qui explique le fait que la productivité a augmenté alors que le salaire médian a à peine changé.

Dans un changement notable par rapport aux décennies précédentes, la part du revenu du travail n’est plus constante, mais est passée de près de 65% au milieu des années 1970 à moins de 57% en 2017. Bien qu’une partie de cette baisse reflète plausiblement en raison des changements technologiques et de la structure du marché qui ont défavorisé les travailleurs. Même lorsque la part du revenu consacrée au travail a diminué, la distribution des revenus est devenue plus inégale. Depuis la fin des années 1970, d’importants gains salariaux ont été enregistrés pour les travailleurs au sommet de la distribution, et les salaires ont diminué ou stagné pour la moitié inférieure de la distribution des revenus.

Assigner une responsabilité relative aux politiques et aux forces économiques qui sous-tendent l’inégalité croissante ou la diminution de la part du travail est un défi. Le commerce international et le progrès technologique ont joué un rôle important en exerçant une pression à la baisse sur les salaires des travailleurs peu qualifiés. Par exemple, alors que les importations en provenance des pays à bas salaires ont fait des incursions dans le secteur manufacturier, les pertes d’emplois aux États-Unis ont été importantes dans certaines régions. Dans le même temps, la fabrication américaine a appris à produire plus avec moins de travailleurs. Ces deux évolutions ont généré des avantages largement partagés sous la forme de nouveaux produits et de prix plus bas, mais ont également entraîné la dislocation de certains travailleurs et une pression à la baisse sur les salaires des travailleurs moins qualifiés.

Nous savons également que les travailleurs instruits se sont mieux comportés; les salaires reçus par ceux qui ont terminé leurs études avec un diplôme d’études collégiales de quatre ans sont passés de 134% des salaires des diplômés du secondaire à 168%. Bien que l’augmentation du niveau de scolarité ait contribué à augmenter les salaires de nombreux travailleurs, il n’en demeure pas moins que la majorité des Américains n’ont pas terminé un diplôme de quatre ans.

Les choix de politique intérieure ont également eu leur importance, en particulier parce qu’ils ont affecté le pouvoir de négociation des travailleurs et la répartition des salaires entre les différents travailleurs. Par exemple, la détérioration de la valeur du salaire minimum ajusté en fonction de l’inflation, conjuguée à la baisse de l’affiliation syndicale, a fait baisser les salaires pour beaucoup dans le bas et le milieu de la distribution des salaires.

La stagnation des salaires des 40 dernières années est également liée à certains développements qui ont pu freiner la croissance de la productivité, qui a ralenti depuis 1973, à l’exception d’une poussée de 1995 à 2004. Certaines des tendances les plus inquiétantes peuvent être regroupées Les travailleurs sont moins susceptibles de se déplacer entre les États qu’ils ne l’étaient autrefois (moins de 2% des travailleurs le font aujourd’hui, contre environ 3% il y a 40 ans). Ils sont également moins susceptibles de changer d’emploi qu’ils ne l’étaient autrefois. Ces changements peuvent refléter une capacité réduite à trouver les lieux et les emplois les plus propices à la mobilité ascendante.

Le dynamisme des entreprises a également diminué. À la fin des années 1970, 14% des entreprises avaient moins d’un an; ce chiffre est tombé à 8% dans les données les plus récentes. Parce que les jeunes entreprises en expansion rapide ont toujours été un moteur important de la croissance des salaires, l’âge croissant des entreprises peut contribuer à des gains médiocres chez les travailleurs.

Depuis la crise financière mondiale, la croissance des salaires (sans tenir compte de l’inflation) a continué d’être lente. Cela représente en partie une inflation faible – la croissance des salaires réels des dernières années a dépassé les taux des années 1980, 1990 et 2000, mais elle est encore faible – et elle peut aussi représenter la survivance d’une grave récession. Le ralentissement du marché du travail a été l’une des raisons de la faible croissance des salaires plus tôt dans la reprise et pourrait encore avoir un impact récent; plus il y a de travailleurs disponibles, moins les travailleurs ont la possibilité d’exiger des salaires plus élevés. La réintégration des chômeurs ou des nouveaux travailleurs sur le marché du travail après une récession peut également entraîner une croissance plus lente des salaires, étant donné que leurs salaires sont généralement inférieurs à ceux des travailleurs déjà employés. Cependant, la croissance particulièrement lente de la productivité au cours de la dernière décennie, combinée aux forces à long terme mentionnées ci-dessus, est également cruciale pour expliquer la croissance molle des salaires.

Il a fallu de nombreux facteurs – certains résultant de choix politiques délibérés, certains résultant de processus économiques généraux – pour produire des décennies de stagnation des salaires chez le travailleur type. De même, il faudra de nombreuses réformes progressives et de nouvelles politiques pour rétablir les conditions propices à une croissance solide et largement partagée des salaires. Il n’y a pas de panacée pour la croissance des salaires, mais de nombreuses politiques seraient utiles, notamment: augmenter le salaire minimum; accroître le pouvoir de négociation des travailleurs (y compris en réduisant les contrats non concurrents ou la collusion entre les entreprises); assurer une demande de main-d’œuvre adéquate grâce à une politique budgétaire ou monétaire plus souple; dynamiser les politiques de promotion de la mobilité ou de l’esprit d’entreprise; et apporter de larges améliorations aux politiques d’éducation ou de productivité. Compte tenu des tendances de longue date et des améliorations limitées du niveau de vie de nombreux travailleurs, prendre des mesures pour accroître la croissance des salaires est l’un des plus importants impératifs politiques auxquels nous sommes confrontés.